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成则女主天下,败则宫闱承欢,敢赌吗?

小A小说资源2021-05-02 08:09:24



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春暖花开

年少的时候,以为世上所有女人都是温驯柔旖的。

那天大雪压城,初见星河,她站在彩画红墙下仰头对他笑:臣奉命,今日起侍奉太子殿下饮食起居。


他双手空空,风雪满袖,倒不觉得寒冷。


倏忽十年,控戎司下锦衣使,凤眼流光,等闲断人生死。
愈纵容愈放肆,他喜欢她狂妄的样子。

你要前行,我赠你弯刀;你要战斗,我赠你甲胄。
然后呢?


成则女主天下,败则宫闱承欢,敢赌吗?



 

    过了霜降,天一日冷似一日。宫里的凉,是触不可及的凉,像游丝,咬牙切齿往骨头缝里钻。


    日暮最后的一丝光亮散去,天边还残留隐约的一点蓝,夹道里的石亭子开始燃灯。十二三岁的小太监们提着灯油桶,举着纸捻子碎步向前,风把顶端一星细微的芒吹得发亮,在混沌里连成一线起起伏伏,沿着墙根蜿蜒而来。


    随墙门一开,扑面澎湃的潮气,打得人心头激灵。宫女迈出去看了眼,又退回身来复命。门旁的阴影里站着个人,戴花冠,穿绛红圆领襕袍。羊脂玉的葵花蹀躞带紧紧扣出身腰,领褖的黑丝绒镶滚斜切过两腮,暗处也有清晰深刻的五官。


    “尚衣局的衣裳送到了,请大人过目。”


    大红漆盘上叠得锋棱毕现的朝服呈上来,阴影里的人方缓步挪进光带。她微微侧过脸,灯下的面孔白得莹然。抬手检验每一个边角每一道缝,主子的冠服,从成衣直至送进东宫,必要经过无数层筛选,越到临了,越不敢大意。


    宫人们垂眼盯着自己的脚尖,等待是最煎熬的。和以往不同,这回验的时候有点长,左等右等等不来示下,隐隐有了不好的预感。谁也没敢抬眼瞧,隆隆的心跳里愈发弯下腰去,只听见檐上风灯的铁钩子在摇曳间吱扭轻响,一声一声,夜深人静时异常刺儿。


    一片琵琶袖轻轻摇过,头顶上飘下个酥柔的嗓音,“魏姑姑,你闻过迦南的味道吗?”


    尚衣局管事的仓促啊了声,“是,奴婢闻过……”


    漆盘被一根细长的手指推了过来。


    管事的惶然抬起头来,正对上一双美丽的眼睛。这双眼睛没有经历过苦难的打磨,它是活的,里头有浩浩烟波,也有春水细流。然而越是好的东西,越容易生出距离感。就像神龛里的菩萨,只能敬畏,不能争斤掰两。


    魏姑姑心慌气短,颤着手牵起袖子撩那衣裳上的熏香,气味幽幽的,发散后已经不那么浓烈,但沁入鼻尖还是甜得起腻。


    “怎么回事!”她陡然一惊,转过头厉声训斥宫女,“是谁自作主张换了熏香?”


    承托着漆盘的宫女惊得厉害,十个手指头紧紧扣着盘沿儿,扣得指甲发白。


    “回、回姑姑的话,头前儿夏管带来巡视时说的,太子爷怕是不爱迦南的味道。说南边进贡了一串佛珠子,太子爷没叫留下,沾手就打发人送四执库了……”


    魏姑姑气得咬牙,“姓夏的是个什么东西,蹭棱子的积年,你们倒要听他的!”


    可是气归气,事儿已经出了,现骂也救不了急。她转回身,放低了姿态蹲安,“奴婢这就加紧现熏一套过来替换,这会儿还不到戊正,耽误不了主子上朝的,宿大人,您瞧……”


    宿大人,宿星河,是这东宫的女尚书。她和她们大多数人不一样,出身的缘故,入宫就是恭使宫人,官比四品。五年后又升一品,任东宫尚书,代太子批阅宫外陈条文书等,属太子幕府。可这世道,对女人向来不公,即便官名儿叫得响亮,前头有个“女”字做约束,协理政务之余,主要还是以照顾太子起居为主。


    和外廷沾了边的女官,有时候不那么好通融。尤其这位以严苛出名,犯在她手上,恐怕没好果子吃了。


    不出所料,她哼笑了声,“晚香玉的味道,上头不喜欢。明儿到日子该用端罩①了,万岁爷赏的只此一件,姑姑上哪儿寻摸一模一样的来替换?我这里当然百样好说,可就怕主子跟前交代不过去。魏姑姑知道,太子爷用香是有定规的,太显山露水的味道伤他脾胃,和他犯冲。”


    对气味敏感,不过是最浅表的说法,太子有时会因气味起疹子,严重起来甚至胸闷。帝国的储君,什么样的东西能叫他喘不上来气?谁又敢让他喘不上来气?这背后的隐喻,剖析起来叫人心惊。


    魏姑姑呆住了,腿弯子一软便跪下来,扣着砖缝匍匐在地,“奴婢失职,请宿大人降罪。”


    职上犯了过错,那是大忌讳,尤其这种贴身使的东西,没有往小了说的,只要发落,牵连的必定是一大片。魏姑姑感到恐惧,她在尚衣局干了十来年,一向顺顺当当,时候长了难免松懈。现在呢,事儿一旦犯起来,连活命都难,其他的,诸如什么职务俸禄,那是连想都别去想它了。


    中衣湿了个尽够,天寒地冻里不依不饶贴着皮肉,只觉顶心②被搓成了一根针,三魂七魄都从那针尖儿上流泻飘散了。筛着糠,穷途末路,宫里可不是个讲人情的地方,了局如何,自己心里有数。恨不能一气儿闭了眼,也就完了,可现在还不能闭,得强撑着。惊骇间见一片绣着海水纹的袍裾踱进视野里来,灯笼照着经纬间镶嵌的金银丝,偶然迸发出一道刺目的光。


    “都是相熟的,大可不必。”上头人的声气儿倒变了,分外和煦起来,“底下人自作主张,姑姑失察,虽不应当,但罪过不大。这样吧,当值的宫人上掖庭局各领三十板子。姑姑呢,禁足十天,罚薪半年,小惩大诫也就是了。”


    一面说,一面垂手虚扶了一把。转头吩咐把衣裳端进去换香重熏,身后几名宫女应个是,上前接过了冠服七事等。


    掉脑袋的罪过,领顿板子罚半年俸禄就带过去了,从浪尖落回地上的尚衣局众人回过神来,跪倒一片叩谢不止。魏姑姑一迭给她纳福:“宿大人真是菩萨心肠,今儿要不是您开恩,我们这帮人可活不成了。”


    对面的人脸色平常,神情里带了些微圆融的味道,“宫里当值,总有牙齿磕着舌头的时候。我这儿能走针,何必难为你这根线呢。”


    话当然都在人嘴里,是好是歹也凭人家的心情。魏姑姑大有绝处逢生的庆幸,谢之再三,“将来大人有用得着奴婢的地方,奴婢定当尽心竭力回报大人。”


    对面的人牵唇一笑说好,转过身,往正殿方向去了。


    ***


    殿宇深广,中间是用来理政办事的,两头两间偏殿,东边的髹金六椀菱花门后,就是太子的寝殿。


    站在门前看一眼,内寝和外间隔着一扇缂丝的山水屏风。织物面料轻薄,里头案上点着油蜡,朦胧见茶水上的宫女正躬身奉茶。万字锦雕花落地罩后探出一只手来,指节白而修长,接过茶托的姿势像捻一朵花,杯盏里的分量到他手里,全数化解了似的。


    宫廷生活,其实远不如外面人猜想的那样多姿多彩,到什么点儿干什么活儿,有它雷打不动的规矩。她退回身,立在大殿一角放眼打量,熏殿、熏褥子、下帐、下帘子,一切都在她眼皮底下有序进行。这个地方讲究四平八稳,不可慌张,不可喧哗。她顶喜欢这一点,看着那些女孩子们手上婉转,脚下缠绵,即便是台上最有功底的旦角儿,也未必做得出她们那套行云流水的动作。


    半人高的错金螭兽大熏炉搬进来,放下的时候触着金砖地面,发出低沉的一声轻响。两个宫女抻着朝服袖子挂上衣架子,盆里绞起半干的手巾,在领褖袖底来回拂拭。


    先前的香已经入了肌理,必须减淡些才能熏别的。宫女压着声请示下:“大人,照旧熏迦南么?”


    她摇了摇头,晚香玉和迦南调和不到一处去。她说:“用降香。”那种香不如龙涎、迦南名贵,也没有太鲜明的特点,可它有温和的基调,与谁都能同行。书上记载,说它“初不甚香,得诸香和之则特美。”,有时中庸一些,反而难能可贵。


    宫女得了令,一个搬开炉盖儿,一个往里投香篆。降香易燃,透过炉顶的镂空探看,很快热闹成一片。朝服舒展开铺上去,熏笼盖的圆弧正拱起背心的四爪团龙,那峥嵘的头角和鳞鬣,在玄青缎面的映衬下鲜焕又猖狂。


    司门女官从内寝退出来,冲她呵了呵腰,“主子请大人进去说话儿。”


    她听后踅身迈过了门槛。


    内间侍立的人鱼贯而出,殿里静悄悄的,偶尔响起更漏滴答的水声。她在斑驳的光影里行走,绕过围屏,停在毡毯边缘向上肃礼,“听主子吩咐。”


    落地罩后悬着天鹅绒帐幔,不见太子身影,只见半片玄色广袖逶迤在脚踏上,微微一动,袖襕辉煌。


    等了良久,才有单寒的声线传出来,无情无绪道:“今儿立政殿议政,左昭仪跟前太监来回禀,说昭仪娘娘凤体违和,请皇上垂询。”


    她一听心下便了然,已经数不清是第几回了,女人有时候就是喜欢争那些无谓的名头。


    太子的生母恭皇后过世六年,中宫之位一直悬空。皇上宠幸左昭仪,却不肯松口封她为后。昭仪距后位一步之遥,可这一步千山万水似的,怎么都迈不过去。那么如何在臣工和皇子面前自显身份呢?无非是叫皇帝放下手头的政务,去她的凤雏宫嘘寒问暖。圣眷不衰,传出去何等风光,时候久了,足以和先后并驾齐驱。


    “主子不便前往,臣明儿去凤雏宫,替主子问娘娘安。”


    榻上的人长长嗯了声,“还有驸马遇刺的案子,暇龄公主闹着要结案,不能拖下去了。回头你再跑一趟控戎司,给个大伙儿都听得过去的名目,暂时把案子撤了吧。”


    这回她却没应,只枯着眉头不言声。


    太子终是察觉了,放下文书坐了起来。


    头顶宫灯高悬,紫檀炕几边缘的雕花泛出乌沉沉的光,他垂手搭着几面,骨节如玉,又冷又冽。


    “怎么?”


    她咬了咬牙,“臣愚见,这时候不应当撤案。”


    “为什么?”


    “驸马高仰山死于内宅,暇龄公主不问死因急于结案。公主是左昭仪所出,而左昭仪这阵子正为登上后位四处活动……”


    那双骄矜的眼睛终于笑起来,语气里也浮起纵容的味道,“照这么看来,这案子眼下确实不该撤。非但不能撤,还得严查,是么?”


    她说是,“请主子再宽限两日。”


    榻上的人沉吟片刻,长出了一口气,“也罢,反正敷衍得够久了,不差这三五日。”那只手慢慢抬起来,换了个缱绻的声口,呼猫引狗似的招了一下,“星河,过来。”


   没有任何犹豫,她立刻俯首帖耳上前。太子手腕一转,示意她靠近,她婉顺地坐上脚踏,微微趋前身子,将脸枕在了他膝头上。


    内寝不似外面,快立冬了,各宫都烧起了地炕,即便光脚踩在地上,也不觉寒冷。


    殿里有清爽的果子香,越是温暖,越显得那香气热暾暾的,直往鼻子里钻。大多时候习惯成自然,一件事做得久了,就算不怎么称你的意,只要主子有这闲情,你就得忍着气耐着性儿,讨他的喜欢。


    太子爱这样的亲近,动辄招招手,叫一声星河,她必须像那些猫儿狗儿一样,听话地偎过去,让他的手在头顶上盘旋。


    这是个什么怪癖,说不上来,反正每到这时候他就有那兴致,把她束得好好的头发全都拆了。比方薛夫人养的那京巴儿,平时毛长,拿带子绑个揪揪竖在头顶上。等薛夫人哪天想起来给它顺毛了,那揪揪就得解开,没的主子不称手,扫了主子的兴。


    她在太子眼里,可能和京巴儿没什么两样。


    云脚虾须钗拔了下来,太子一手举着,拇指百无聊赖地在虾背点缀的碧玺上摩挲了两下,“多大的人了,还戴这个……每回看见那须儿,就叫我想起喇喇蛄。”


    喇喇姑当然不是好东西,听见它叫,庄稼就种不成了。拿害虫比喻她的发钗,她虽不大高兴,嘴上也不敢说什么。


    “是,明儿就换。”


    “那今儿呢?”太子想了想,把那两根须一撅,撅断了,递还给她,“这就行了。”


    虾须钗躺在她手心里,她盯着那光秃秃的虾头,眨了眨干涩的眼睛,“是。”


    花冠拆下来,搁在了炕几上,两根缠枝小簪是绾发的最后法门,太子信手一拔,也给卸了。


    没了管束,长发倾泻而下。她的头发实在养得很好,稠密、顺滑,灯底烛火一照,顶上还有一圈黛蓝色的光。太子把手覆在那隐约的光环上,轻轻抚了一下。


    像够着了喜欢的宠物,什么都不想计较,语气莫名有种慵懒餍足的味道,“尚衣局熏错了香,这么轻易翻篇儿,不似你的作风。”


    颊下枕着的那一小片缎子渐渐焐热了,她有些倦,嗡哝着:“后宫的冠服全归尚衣局打理,今天放了恩典,以后兴许有用得上的时候。”


    太子哦了声,“我以为你宁折不弯,一味只会蛮干。”


    她窒了下,知道他是故意拿话呲打她。当然嘴是不能回的,但不妨碍她心里大大的不舒坦。


    他有一搭没一搭地抿她的头发,隔了会儿忽然道:“你猜猜,我这个太子还能当多久?”


    她顿时一惊,很快坐直身子回望他,“主子何出此言?”


    太子的姿势没有变,一手支着头,波澜不兴地看着她。太生动的脸,生尽了恭皇后所有的长处,即便眼里沉沉如死水,也掩不住那道惊艳。


    关于恭皇后的长相,为了彰显帝王家重德不重貌的家风,载入典籍的基本都是“赋质温良”这类字眼。但星河见过恭皇后的画像,每年冬至和正月初一,她都要随侍太子上奉先殿进香。奉先殿里供着开国以来十二位皇后,恭皇后的画像在这群皇后中最拔尖,朝服朝冠,弘雅端庄。


    美人之美,有的在皮,有的在骨。恭皇后的美就在骨相上。那张供奉的画像据说是当年御笔亲绘,结发夫妻的感情,不是现在任何一位得宠的姬妾能体会的。


    太子的眼睛随皇后,坚定、深邃、悠远;嘴唇也像,唇形精致,色泽温暖。然而生在他身上的所谓的美,最初成就的仅是少年漂亮的五官。天长日久逐渐渗透,这种美转换成一种疏离的气象,直到最后,彻底养成了帝王家的尊贵和可望不可即。


    固然常见,甚至耳鬓厮磨,也没有熟稔的感觉。这种人天生是站在云端上的,你看不透他所思所想。如果看透,那他就不是他了。


    话题沉重,却不影响太子的心情,“左昭仪有称后的雄心,如果成事,将来枕头风吹起来厉害。你说皇父会不会废了我,改立她的儿子?”


    “简平郡王?”她斟酌了下,笑道,“枕头风以前未必没吹过,主子不还好好的吗?如果当真封后,更要注意言行操守,吹起来反倒有顾忌。再说主子有什么可让人诟病的?就算她有心,也拿不住主子错处。”


    太子仰唇,笑起来眉眼如画,“救命的良方儿还有三分毒性呢,要拿人错处,太容易了。”


    “主子不同,不是寻常人,要给主子上眼药,得瞧这人够不够分量。”她嘬唇想了想,“昭仪娘娘即便封后,按着祖制,简郡王出生在封后之前,到天上也不能和主子论高低。皇上要废嫡立庶,内阁那群元老们头一个不能答应,主子只管放宽心吧。”


    他听后频频点头,“是啊,我不能被废,废了控戎司就落到人家手里了,还怎么纵着你飞扬跋扈?”


    他一头说,一头丢过一个飘忽的眼神来。话里有戏谑的味道,星河却深知道这欲扬先抑的惯例。


    她不说话,他也沉默。宫灯透过回龙须的流苏,投下斑斓的光点。他忽而一笑,“咱们认识多少年了?”


    她敛神回话:“十年了。”


    十年,白驹过隙,倏忽而至。他还记得第一次见到她时的情景,同样年岁下,姑娘要比小子沉稳许多。那年他十二,冬至站在墙头打雀儿,大雪纷扬,底下呼声一片求他下来,他不愿意,因为发现了这座皇城以前从来没有展现过的婀娜。


    再好的地方,人一多就变得世俗。他对宫廷的印象,以前一直停留在忙碌拥挤上。虽然并不真的拥挤,但人多也是事实。你去看,宫里纵横的长街和夹道,没有一条是闲置的。宫里的房子也一样,进进出出,门庭从不冷落。白天要想让那些宫人不走动绝无可能,一下雪,却如做过一场彻底的清扫,把每个角落里带喘气的活物都洗刷干净了。


    天上大雪下得热闹又安静,地上勾头瓦当、彩画红墙,浓艳也浓艳得诗意浪漫。


    廊庑那头,几个太监小跑过来,冻红的鼻子不住吸溜,虾着腰向上回禀:“太子爷,快别玩儿鸟啦,皇后主子给你送来个大姑娘,可漂亮啦。”


    他没有理会,仰起脸,闭上眼睛,雪沫子落在脸上,能听见消融的沙沙声儿。


    小太监不死心,不住聒噪:“爷、爷……您快瞧,人来啦。”


    然后一个脆生生的嗓门响起来,说:“臣宿星河,奉旨伺候殿下饮食起居。”


    好听的嗓门漂亮的人,这些都寻常,不寻常的是她的名字。宿星河……名和姓连了个巧宗儿,格外有精巧的况味。


    太子垂眼一顾,见她站在廊外,大冬天里穿得不显臃肿,一件茜红棉纱小袄,头上两个髻子,各戴一枚荷叶蜻蜓的簪头。以手加额向他行礼,拜下去,跪在了冰天雪地里。


    “你不上廊子底下去?”他皱了皱眉。


    她一板一眼地回答:“主子冒着雪,臣没有背风的道理。”


    这么一来倒叫人不好意思了。他跃下宫墙让她起来,这会儿才看清她的脸,漂亮是真的漂亮,尤其那双眼睛和名字应上了,出奇明亮,星星似的。


    “大学士宿寓今是你什么人?”


    她俯首,“回主子话,是家父。”


    所以一个府门里出来的小姐,奉命照顾他的起居饮食,他觉得有点可笑——都是孩子,谈什么谁照顾谁,做做伴就完了。直到现在,他的想法还是没有变,做做伴。不过她的志向远不在此,他自然是知道的。


    拍拍膝头,她重新依偎过来,可能闲得慌,问主子腿酸不酸,“臣给您捏捏?”


    那就捏吧,小小的手,不似太监那样咬着牙较着劲儿,一寸一寸下来,也有理所当然的温情。


    “后儿会亲?”太子想起来,该问问下属家事,这样显得比较礼贤下士。


    她说是,“我已经八年没见过我娘了。”


    毕竟是有衔儿的女官,可以宫里衙门两头跑,但绝不允许顺道拐回家看看,这是规矩。


    太子很体恤地提了个建议,“我把西池院借你吧,把你母亲接到东宫来,吃个饭,说说体己话,用不着大老远的回家。”


    这么为人着想的主子,还有什么不足意儿呢。星河暗暗顺了两口气,说是,“多谢主子。我娘头前儿入宫伴过皇后娘娘,后来娘娘崩了,这么多年,宫里什么样都快忘了。”


    太子嗯了声,收回手道:“时候不早了,你去吧。明儿上朝你不必送我,把差事办好是正经。”


    她领命起身,把花冠和簪环都收拾起来,捧在手里退了出去。


    晚间值夜的人掀掀眼皮,重又耷拉下来。宿大人在殿下寝宫停留了有阵子,出门发髻散乱,已经不是头一遭儿了,大伙见怪不怪。


    星河气定神闲,也不在乎那些宫人的看法。阖宫都知道宿星河和太子爷不清不楚,怕是早弄到床上去了。这脏名儿她担了五六年,正因为这个,东宫那些司帐司寝才近不了太子身。


    他不爱勾缠内廷,究竟为什么,她不得而知。只知道即便是纵着她在控戎司弄权,也不过弥补她名誉上的损失罢了。毕竟清清白白的姑娘让人嚼舌根,不是什么光鲜事儿。换个人,早闹得一天星斗了。


 第3章 烟波拍岸


    从东宫出来,一盏羊角风灯幽幽的,照亮了脚下的青砖。


    女官的下处离前面正殿不远,还在东宫这一片。从夹道一直往北,近宜春宫门那里有一左一右并排的两处院落,一处是典膳厨,一处是命妇院。东宫虽在皇城内,因为太子身份特殊的缘故,他的宫室自成一个体系。从南到北,生活所需都能在东一片自我消化。命妇院,其实是为太子内眷准备的,比如太子妃以下的良娣、宝林、才人等,没有随居的福分,基本都会安置在这里。现在却因为太子房里空无一人,星河又枉担了虚名,一来二去,干脆被太子指派到这儿来了。


    太子其人,第一回见他,大多会误把他当成好人。他看着你的时候,眼神是清澈透亮的,你觉得他诚实诚恳,不染尘埃,所以你相信他。可是处久了,他的沉沉心机足让你措手不及,好人这个词,也像黄鹤一去不复返。多年之后偶然想起来,为自己当时的瞎了眼感到沮丧,千言万语化作一句识人不善,因为那主儿,真的太岂有此理了。


    不过皇帝的儿子,本来都不简单。当今圣上膝下有四子六女,其中除了太子霍青主,还有简平郡王霍青鸾、敏行郡王霍青宵,及信王霍青葑。这大胤王朝,皇帝的儿子也不是生下来都封亲王,通常先弄个二字王当当,能不能爬上去,三分靠实力,七分靠运气。


    有人说万物无贵贱,人人生而平等,那都是屁话。一样的爹,不一样的娘,里头差了好大一截。什么是运气?落草后的出身就是头一道运气。这四兄弟里,两位二字王的文韬武略就不及人么?也不一定,他们不过是没摊上个顶级的娘肚子。但爵位落后没关系,不妨碍他们有一颗豪情万丈的雄心。皇权近在咫尺,谁不想吃最好的穿最好的。帝王家兄弟阋墙又不稀奇,不光前朝有,本朝也一定会有。


    抬头看天上,一弯新月细成一线,走在两旁高墙矗立的夹道里,人变得又矮又卑微。快到小宫门了,东边典膳厨黑洞洞的屋角,在夜色下呈现出壮实的轮廓。铃……铃……的宫铃声悠扬,屋角绕出个挑灯夜行的太监,一步一步走来,及到面前时俯身向她行礼。


    她颔首,“厨上都散了?”


    太监说是,“膳食处传话,说主子歇了,今儿夜里不用茶点,奴才们就封了炉子。”一面说,一面抬眼看了看,“宿大人辛苦,奴才这儿备了饽饽四品,不多,各两块,是典膳厨才出的新样式,送给大人尝尝鲜。”


    说着把灯笼挑杆别在腰带上,双手平托着,恭恭敬敬把一个小包袱呈到她面前。


    她说有心了,“多谢。”伸手去接,包袱挂在她指尖,纸条子落进了她手心里。


    拐弯往西,命妇院檐角的气死风①整夜不灭,从夹道出来就豁然开朗。院里有人开门,端着银盆往墙根泼水,回身看见她,放下盆儿迎了上来。


    “大人下职了?今儿真早!”


    早么?已经交亥了。她把小包袱递给她,“典膳厨新做的点心,吃吧。”


    兰初眉花眼笑,“又是新样式?我每回都比太子爷先吃着。”


    奴才也有奴才的小快乐,就比如这吃食,御厨有了新点子,不会一气儿做了送进丽正殿,且有一程子研究改良。典膳厨里的人试吃很寻常,厨外的人想来一口,那是门儿都没有。可托宿大人的福,兰初比其他宫女有口福。她觉得自己的嘴肯定上辈子积了德,这辈子犒赏得够够的,这东宫里的小吃,恐怕太子爷还没她吃得全呢。


    “呀呀呀,我听说过这些——”她兴高采烈,盘腿坐在炕上报菜名儿,“花盏龙眼、果酱金糕、椰子盏,还有鸽子玻璃卷!”捻了一块糕点伸手一扬,“大人来一块儿?”


    星河摇摇头,站在镜子前以手当梳篦,仔细把头发绾了起来。


    兰初把点心塞进自己嘴里,歪着脑袋看她。她一直想不明白,为什么太子办过“那事”后,非不许宿大人梳头。披头散发让奴才们看见,好看相吗?


    黄铜镜里一双凤眼斜飞过来,“又在瞎琢磨什么?”


    兰初说:“太子殿下不打算迎娶大人?”


    “迎娶?”星河失笑,却也没什么可解释的,“可能他觉得这样正好。”


    作为宿大人在东宫内唯一的贴身宫女,兰初很为上司抱不平。男人既然和女人有了牵扯,提供名分是作为男人必须承担的责任。吃完不擦嘴算怎么回事?女尚书当满一定年限,还是可以回家嫁人的。太子这种行为,完完全全是纨绔式的,极端缺德的行为……当然,她的内心澎湃,也许因为她只是个俗人,毕竟这事太子不上心,宿大人也从来没着过急。大概到了他们这个位置,身家性命以外的事都是小事吧。


    她拂掉了嘴角的饼屑,“这个鸽子玻璃卷,中看不中吃。”


    星河没理会她。转头一瞥,看见窗棂上一尾黑影,她咦了声,“什么月令了,怎么还有这东西!”


    那是一只壁虎,京里人土话叫蝎拉虎子,这会儿不捉,回头说不定就上炕了。


    兰初是贼大胆,撩起袖子登梯上高,趴在墙头俨然一只更大的歇拉虎子。捏住了脖子逮下来,那壁虎扭着身腰,自己把尾巴挣断,啪地一声落在炕桌上,小小的一截兀自摆动,仿佛命也能掰扯成两条。


    不合时令的东西,出现就是个错。星河冷眼旁观,忽然发现兰初另一只手捂着嘴,半天没动弹。以为她吓着了,问她怎么了,她说完啦,“这东西好像冲我吹了口气,我的嘴要歪了。”


    窗屉子一推,把壁虎扔得老远,自己没头没脑蹿出门,回房里养伤去了。


    走得匆忙,连门都没来得及关。星河只得起身阖上,别住了门闩。


    案头的烛火噗噗跳动,满屋子器具都染上一层金芒。袖子里的纸条子到这时候才取出来看,熟悉的字迹,短短的一行,居高临下地写着:“着令查办房有邻”。


    她木然坐着,半晌取下灯罩,点燃了纸条。


    ***


    皇帝御门听政在太极门外,皇子和诸臣工必须在卯时前赶到东西阁门。冬天天亮得晚,卯正才微微泛出一点蟹壳青,太子倒是有过恩典,说不必送他上朝,但他的话有时候只能听一半。主子都起来了,你有什么脸高枕安睡?所以星河得在寅时三刻前摸着黑,重新从命妇院赶回丽正殿。


    太子殿下见了她,脸上淡淡的,没说来得好,也没让她回去。跟前伺候的人伺候得好好的,扣了一半的披领他决定不要他们服侍了,转过身来,笔直站在她对面。


    星河无奈,替他搭上了领搭,他把折子往袖笼里一装,转身就出门了。


    崇教门外停着肩舆,太子上朝也乘舆,但与皇帝不同,规格要低一等。太监们挑着香炉和行灯,肩舆前后的队伍蜿蜒了好几丈远。


    通常情况下,太子很具备这个身份应当具备的各种高贵和修养。他登上肩舆,目视前方,紫貂的围领和暖帽,衬得侧脸流云飞雪一般。星河带领众人俯首,掌事太监德全抬手击节,肩舆平顺地滑出去,那长长的甬道里,立时响起了一串整齐的,短而迅捷的脚步声。


    这是隔三差五就有一回的演练,现在是太子的排场,将来轮着帝王排场,那就更了不得了。


    宫人们恭送完了主子,殿里得预备打扫。毕竟东宫还是有主事女官的,那些司寝司帐暂时丧失了侍寝的功能,闲着也很无聊,便主动担负起监督洒扫的责任,讨好地冲星河微笑:“大人太辛苦了,奴婢们能代劳的,就替大人代劳了吧。大人趁着天还没亮,进偏殿歇会子,再打个盹儿。等回头早膳预备妥当了,奴婢们给您送过去。”


    她原本也无心在这东宫里干这些鸡零狗碎的事儿,既然有人愿意分忧,那是再好也没有。


    “殿里的果子要撤,再者立冬就在眼前,帘子也一应换厚的。既然你们请命,就交给你们,不过丑话说在头里,办好了没有赏赉,办岔了是要问罪的。”


    这话一说完,几位娇滴滴的女官就剩面面相觑了。本来嘛,她身上差事一堆,忙得气儿都顾不上喘,没有工夫和她们温言絮语磨嘴皮子。虽然话不大中听,但精准明白,没的到时候互相推诿,善始不得善终。


    自己揽的活儿,不能因人说得直白就卸肩,女官们笑得牙关发酸,“大人放心,我们都是晓事儿的,进宫当差也不是头一天,您不知会咱们,咱们也明白。”


    她说那就好,也不理会她们,躲进配殿,舒舒坦坦补了一觉。


    日头高高挂在天上时,她饶上一大圈,从掖庭的嘉猷门进去,穿过千步廊,进了凤雏宫。左昭仪是凤雏宫主位,论理儿少不得有一两位低等妃嫔同住一宫,但这位圣眷隆重,皇上常来常往,她不能留下那么大的空子,让那些年轻貌美的女孩子有机可乘。


    花无百日红,这是左昭仪常对她说的话。所以凤雏宫没有闲杂人,她过着高天小月般的,清高又自命不凡的生活。


    星河进门时,宫里的管事趋步迎了上来,膝头子一点,脸上笑得花儿模样:“哟,宿大人来了,给您请安。”


    她微微点了点头,“我代太子爷,来问娘娘吉祥。”


    管事的忙把她往殿里引,“太子爷真是个周到人儿……”说罢压了压嗓子,含笑道,“大人,我得赶早儿给您道个喜,你不日就要升发啦。”


    这年太监,鬼抹眼道儿②的,星河向来看不上他,便随意应了句:“谙达③这话有什么讲头?”


    年太监嘿嘿地笑:“我偷摸儿告诉您,您可千万别言声……昨儿万岁爷和娘娘闲话,说控戎司督察皇亲女眷,爷们儿办差多有不便。娘娘借机给您戴高帽子,说宿大人在东宫行走多年,太子爷调/教有方,举荐您,当控戎司锦衣使。听皇上话头儿,对宿大人也极赞许。现如今万事俱备,只要旨意一下,您在控戎司就能掌实权。您说说,这么好的事儿,我还不得给您道喜么!”


   升官发财不单男人喜欢,对于有抱负的女人来说,也是一剂强心的良药。


    控戎司早前一度是帝王调遣禁军侍卫的衙门,数朝演变,逐渐形成今天的规模。侦办的案子多了,含冤或是昭雪,全在掌事的一念之间。星河替太子承办控戎司文书,五年来的积累,对那个衙门已经足够熟悉。现如今当权的,除了太子便是指挥使南玉书。男人办女人的案子,确实诸多不便,另设副使虽然分庭抗礼,也是大势所趋。加之她同是太子门下,如果真能走马上任,谅那位指挥使也不敢有异议。


    名正方能言顺,仗着主子排头终非长久之计。谁不想顶天立地!只要掌握控戎司,就等于扼住了王公大臣们的咽喉,如此美差,实在是让人求之不得。


    她露出了一点笑意,“谙达的消息可靠么?”


    年太监拍胸脯担保,“奴才亲耳听见的,准错不了。您去见昭仪娘娘,料着必然会和您提这茬。”


    她轻轻吸了口气,向年太监拱手,“那就承你吉言了,这事儿要是成了,我念着你的好。”


    年太监靦脸笑,捏着嗓门道:“有您这句话,奴才给您当一辈子的耳报神。您水涨船高了,将来也好提携奴才不是?”一壁说,一壁将她引进了凤雏宫正殿里。


    若说半老徐娘能留住男人的心,必定有她与众不同的地方。宫里的女人多,皇帝只有一个,日久年深见不着男人,以什么作为精神寄托呢?一部分看书练字,一部分养鸟养狗,但这群人有个共通点,就是都信佛。佛信得过了,好好的宫苑经常弄得烟熏火燎,终日这儿敲木鱼,那儿念经,就算皇帝也信佛,时候长了照常吃不消。神仙还愿意下凡历练呢,所以左昭仪这里成了他吸阳气的唯一去处。


    昭仪娘娘不像其他嫔妃,她不爱礼佛,身上也没有香火味儿。她的宫里,永远是鸟语花香一派繁华景象,朱红的槛窗底下挂着髹金翡翠鸟笼子,旁边的香几上养一大盆兰花。春天的时候殿里用秋香帘,入了夏再换金丝翠萝藤帘,精细到每一处的布置,让人一踏进来就觉得舒衬、敞亮。别说皇帝了,连她每回来,都有不一样的感受。


    年太监呵着腰,站在落地罩外回禀:“主子,宿大人到了。”


    昭仪穿一身宝蓝色竹叶梅花遍地金的褙子,正坐在槛窗底下拿铜针挑手炉里的积炭。窗外的日头透过高丽纸轻柔地照耀进来,给那张日渐透出韵味的脸庞,蒙上了一层温柔的光。


    星河垂手上前,恭敬地纳福行礼,“给娘娘请安。”


    左昭仪对待东宫的人一向客气,放下手里的铜针让免礼,“宿大人忙,今儿怎么得闲上我宫里来?”


    她愈发俯下身去,“太子爷昨儿听闻娘娘凤体违和,心里十分挂念,原说要亲自来问娘娘安的,因今儿有朝议,一时半会儿抽不出身,特打发臣来瞧娘娘。娘娘这会儿觉着怎么样?可大安了?”


    左昭仪当然知道这都是场面话,太子别说忙,就是不忙,也不可能上她的凤雏宫来。因为什么?就因为尊卑有别。哪怕差着辈分,只要她一天不登后位,在他眼里就是个妾。碰上了行个礼,碰不上,连话头子都绕开了说。


    宫里活着,要紧一点是知情识趣,昭仪微微倾前身子,十分领情的模样,“前儿在园子里走了一圈,想是染上风寒了,夜里发作起来,足折腾了一宿。后来太医院开了方子,吃两剂药发了汗,今儿倒好了。劳太子爷记挂,宿大人替我谢谢太子殿下。”


    星河道是,“今年不比往年,同样的月令,像是冷得更厉害了。娘娘要保重凤体,挑日头旸的天气出门,没的寒风入骨,自己没觉着什么,身上已经受了寒。”


    左昭仪含笑点头,冲年太监道:“我说什么来着?宿大人虽当着官,毕竟不似那些糙人,直隆通儿不知道拐弯。以往总听人说宿大人不好相与,我料着是那起子奴才嚼舌头。今儿瞧瞧,可不是大大的知冷热么!”


    年太监一搭一唱,陪着敲缸沿:“木秀于林,不叫人背后说嘴倒怪了。”


    又热闹了两句,昭仪终于想起来请她坐。抬手一比,叫人上茶,复倚着引枕吩咐年太监:“我和宿大人说两句话,这里不必伺候了,都退下吧。”


    年太监应个是,临走抬眼冲星河一笑,带着侍立的宫女尽数退了出去。


    殿里静下来,偶尔只听见风吹帘动的声响。天冷,似乎把一切都冻住了,人不动,摆设都是死的。忽然昭仪的裙门撩起了一小片,裙下露出个黄黄的小脑袋,任是气氛再凝重,有了这东西,一切便都缓和下来了。


    脑袋探出来,接下去就是身子,然而身子实在太肥,以至于走起路来连滚带爬。


    星河笑了,“娘娘这猫养得真好。”


    说起猫,自然是快活的话题。昭仪的猫全身黄色,只有肚子是白的,《相猫经》上有个学名,叫“金被银床”。宋代的《狸奴小影图》上画的也是这种猫,因此昭仪的猫名字就叫狸奴。


    昭仪把狸奴捞起来,搁在膝头慢慢抚摩。点了点它的鼻子,语气比说起简平郡王来还要温和,“你是不知道,这东西又懒又馋,什么都爱尝尝。上回太医院开的阿芙蓉膏子放在案上,忘了盖盖儿,它上去就舔,险些把我吓死……”说完了畜生才想起人来,问,“你母亲近来身子骨可好?”当然已经没了先头作势客套的劲儿,变得随意且家常了。


    星河谢了恩道:“身子骨还健朗,就是头疼的毛病根治不了。”


    “头风最是难治,或者去了热邪,慢慢也就好了。上月掖庭局送了新贡的石斛,回头我打发人包上一包,给你母亲送去。”昭仪说罢,又转过话锋来,“才刚年世宽大约已经告诉你了,皇上有意在控戎司设副使,这个缺你填最合适。一来控戎司的文书这些年都由你代为批阅,衙门里的门道你熟。二来你是太子跟前红人儿,举荐你无可厚非。”


    世上并没有平白的好事,昭仪的盛情也不是无缘无故。往前追溯十年,星河进东宫,就是她一手安排的。


    在政敌身边安插亲信,以监视对方一举一动,这是目下时兴的做法。不过她埋得深,十年来兢兢业业办差是一宗,另一宗,也是真主子等闲不动用她的缘故。


    可现如今是要有大动作了,爬得越高,要卖命的地方就越多。今后再想糊涂混日子,怕是不能够了。


    昭仪笑吟吟地:“送你登高枝儿,你应当明白我的用意。暇龄公主府里出的事儿,啧……拖着不是方儿,名声要紧。”


    星河的意见还是照旧,因为案子只有捏在手心里,才算得上是她的一张牌。打得太早,立场被定了性,往后只怕掰不开镊子。


    不过在昭仪面前,话肯定和对太子说的不一样。她是万万分为暇龄公主考虑的,“驸马薨于公主府内宅,死因控戎司卷宗上有记载,不是因病,是暗鸩,这会子草草结案,堵不住悠悠众口,对公主大不利。”她掖着手,干涩地笑了笑,“要是臣早任锦衣使,这案子在臣手上,怎么断都是一句话的事。可惜前头南玉书插了手,那人是个刺儿头,贸然结案,万一他一纸奏疏送进内阁,后头反倒难办。臣的意思是暂缓,风口浪尖上不好斡旋,等热乎劲儿过了,随便找个人顶缸,悄没声地就办了。”


    驸马被杀案,到底是谁下的黑手,几乎连想都不用想,除了那个娇纵过头,要星星不敢给月亮的暇龄公主,谁有那个胆!暇龄公主和简平郡王是一母所出,当初昭仪憋着劲儿和恭皇后比赛生孩子,皇后的两胎生了太子和信王,昭仪捡了个物以稀为贵的漏,给皇上添了皇长女。头一个,自然偏疼些,于是毫无悬念地培养出了一位不可一世的公主。


    人说棒头上出孝子,筷头上出活宝贝,暇龄公主婚姻不大顺利,嫁了个情不投意不合的驸马,见天儿乌眼鸡似的。后来隐约传出她和驸马兄弟有牵搭的传闻,起先谁也没当回事,谁知没过多久,驸马就暴毙了。


    左不过嫌眼中钉碍事,除掉了好正大光明做夫妻。驸马他爹高尚书哑巴吃黄连,敢哭不敢言。案子虽没人追着侦办,但终究是一起命案,皇帝在这上头不护短,主要是相信自己的长女做不出那事来。可下头办差的人心知肚明,星河也借此拿住了时机,将来昭仪要上位,成不在公主,败却可以在公主,一切端看形势需要。


    她舌头打个滚,昭仪听来还算中肯,扶额长吟:“这孩子……真叫我伤情。”


    她不好说什么,含含糊糊开解:“府门里人多,保不定出岔子,等事儿抹平了,也就风过无痕了。”


    昭仪沉默了下,终于问起太子最近的动向,星河据实回禀后,她蹙着眉嗟叹:“他是个聪明人,成天跟着万岁爷办差,要想拿捏不容易。”


    星河笑了笑,“眼下当务之急,是娘娘早登后位,只要中宫之印在手,旁的都是小事。”


    “当皇后?”昭仪的眼睛因欲望变得空前明亮,撒手放开那只“金被银床”,拍着膝头道,“说得没错儿,这才是根本。主子念旧,当初潜龙邸里出来的老人儿,只我一个了。我有今儿,凭借的是主子对往昔岁月的眷恋。论年轻,我四十多,人老珠黄了;论美貌,宫里哪个妃嫔不是花儿似的,我犯不上和人比脸子。我只靠那份情儿,就这个,比什么都金贵,主子舍不得我。”


    可她好像忘了,皇上念旧,不单对她,对先皇后也是一样。所以她统领后宫那么多年,终究只是个“代后”,连副后都算不上。


    富贵荣华系在别人一身,衔儿是盖在脸上的戳,爬得越高,越证明她是姬妾里最懂得曲意逢迎的,非但没什么荣耀,在星河看来还有点可怜相。


    “宿大人今年多大了?”


    星河微欠了欠身,“回娘娘话,臣今年二十二了。”


    昭仪长长哦了声,“二十二……年岁是不小啦。”


    像外头的女孩子,一般十六七岁就要谈婚论嫁,二十二还没出门的,多半是砸在手里了。但宫中不一样,这地方女官的年纪大多会被忽略,通常入宫满十五年,只要上头没有特意发话让留,继续司职之余,还是可以自行婚配的。


    昭仪对她的私事一向好奇,见面的次数不算多,却每回都要打听一下。许是女人天生对这种事感兴趣,也可能是听说了什么风言风语,连手炉都不焐了,搁在炕桌上,笑吟吟正了正身子,欲语还休地看着她。


    星河被看得发毛,心里还是有成算的,在这类人面前不能太老实,越老实她反而越起疑。


    “娘娘可是有什么示下?”


    昭仪说没什么,抽出帕子掖了掖嘴角。然后两手交叠按在膝头,赤金嵌翡翠滴珠的护甲探进一片光带里,边缘细微的波浪纹,看上去有种峥嵘的嶙峋。


    “宫里人多,你是知道的,人多了话也多,鸡一嘴鸭一嘴,越传越不成个体统……我听说,太子爷不愿意亲近跟前几个女官,倒是对你,有些另眼相看。”她忍不住提点了一下,当然是点到即止,说完了解围式的微笑,“原本是件好事,女孩儿嘛,谁不愿意攀高枝儿,那可是太子爷……但宿大人别忘了,郡王府和你们一家子都有交情,你又是明白人,不能因男女间的些些小意儿断送了前程,宿大人知道我的意思吧?”


    星河忙站了起来,“娘娘的教诲,臣绝不敢忘。太子爷有时候不尊重,他是主子,臣不敢违抗。可正因这个,更叫臣明白,臣这样的人,在太子眼里玩意儿似的。谁愿意当玩意儿呢,请娘娘明断。”


    昭仪的笑容从那种含蓄的、透着深意的揣测,转而变成了一种大爱无疆式的圆融。


    “我知道你心气儿高,想当初你家老太爷啊,那可是个宁折不弯的好官。后来可惜了……”复伸出手,在她手背上轻拍了一下,“宫里的女人,但凡出挑些个,都是这样的命,委屈宿大人了。太子这脾气,也真是狗啃月亮。先头指了婚的那个死了,转年再聘一个就是了,任是感情深,总不能一辈子不娶,你说是吧?”


    星河诺诺称是,关于这个她也想不明白。当初皇帝是指了宰相家的小姐为太子妃,但这位太子妃大婚前香消玉殒,如果太子和她有情,消沉拒婚也是应当,可两个人连面都没见过几回,就此打光棍,也太说不过去了。


    左昭仪自然不是真的关心太子婚配问题,要依着她,太子爷一辈子不娶才好呢。原还猜测,是不是他和宿星河之间真有了情,转念一想又说不通,主子要个把女人还不容易么,看上了就收房,偷鸡摸狗小来小往,哪儿来那么大的趣致!


    反正道道暂且摸不透,她也懒得费那神。看看时辰钟,差不多了,“说了这半天话,没的叫人起疑。成了,你去吧,好好给主子办差。”她轻飘飘打了回票,因为给鸟喂食儿的时候到了。


    星河又背了一身黑锅出来,想想这宫里,除了太子本人,大概真没人觉得她是清白的了。


    对插着袖子走在夹道里,太阳不怎么耀眼,但袖口的金丝绣线晒久了,触上去也发烫。深深叹口气,白雾茫茫在眼前铺陈开,雾气消散了,那红墙碧瓦,一山又一山的巍峨,还如她初进宫时一样浓丽冷漠。


    左昭仪提到她祖父,那是脸架子早就模糊,但身形格外清晰地篆刻在脑子里的人。瘦高的小老头,府上养了个躺着比站着高的先生。平时没什么大爱好,闲了喝喝小酒、下下围棋,年纪再大点儿,含饴弄孙,连应酬都极少。可就是这样的人,受了冤枉,下了一个月大狱。后来接出来,自己和自己较劲儿,没过多久就谢世了。


    伴君如伴虎,这句老古话真是千年万世都不过时。就像现在的情境,太阳照得到的地方一片光明,照不到的地方,譬如这墙根儿,阴影底下又冷又浊。


    祖父那时候任京兆尹,断的全是皇城里的案子,一辈子刚正又审慎,口碑也极好。他别号慎斋,所以京里人都管他叫慎斋公,直到今天,当初打过交道的老人儿提起他,还直竖大拇指。可皇城根下,捡起一块砖砸进人堆里,十个有八个和皇上沾亲。京里的案子不好断,光照律法办事反倒容易,然而有时候律法也只是幌子,皇上要谁生,要谁死,你心里得有谱儿。万一时运不济,上意偏颇了,宫里的主子下不来台,那窟窿由谁来填?当然是你。


    慎斋公就是给填了窟窿,出狱是皇上念他“著有微劳”,并非翻案。但事实如何,皇上心里有数,因此给他的儿孙们一再加官。他们这些人呢,得忘了好歹继续活着,不能记仇,还得感激主子皇恩浩荡。


    星河嘲讽地一笑,连她这个官,也是踩在慎斋公的肩头上得来的。本来不需要优恤,优恤到最后一家子和简平郡王牵扯不清。左昭仪的那句“好好给主子办差”,主子并非指太子,是指简平郡王。


    听主子的话才是好奴才,可惜她一点都不想当奴才。进入控戎司后逐渐尝到了甜头,权力那东西,沾染了会上瘾。原先还只是在文书上转圈子,一旦拿住实权,大展拳脚的时候才真正来临。


    抬眼看日头,已然散朝了,她加紧步子赶回东宫,过嘉德门便是崇教殿,那是太子理政的大殿,左右春坊矗立两旁,宫门都有站班的侍卫,一个个甲胄加身,威风凛凛的模样。通常宫女不许从这里进出,女官却没有限制。星河不属于这两个机构,但常跟在太子身边,同舍人、赞善等都算相熟。


    路上恰好碰见一位司直郎,问太子爷何在,司直面有菜色:“殿下今儿不痛快啦,刚才发了一通火,踹了德全一脚,这会儿回丽正殿去了。”


    她不知道那通火从何而起,又不好多问,心里直犯嘀咕,步履匆匆赶向了丽正殿。


    及到丹陛下仰头看,德全抱着拂尘,眯觑着眼睛在滴水下鹄立。见她来什么都没说,容长脸儿都快拉到肚脐眼了。伸出一根手指头朝里指了指,表示主子在殿里。上头的脾气喜怒无常,这是当权者的通病,他们这些做下人的不好置喙,挨了踹,连揉都不敢当着主子的面揉一下。


    星河提袍进殿里,殿宇深深,门窗都开着,阳光在金砖上投下或大或小的金色的菱形。正殿里满室静谧,几个侍立的宫女垂着头,连喘气都加着小心。往西边去,西暖阁里有太子的书房,星河拿眼睛询问垂帘外站班的司门,她微微颔首,替她打起了软帘。


    炮仗要炸,得有个点引线的人,谁沾上谁倒霉是肯定的。星河硬着头皮进去,瞥见窗前一片鸦青色的袍角,也没敢细看,掖着手向上回禀:“臣从凤雏宫回来了,昭仪娘娘已然大安,看精神头很好,臣特来向主子复命。”


    窗前的人没言声,依旧静静立在那里。星河微抬起眼,触目所及的步步锦隔窗前,细小的微尘在光线里上下浮动,有种如梦般的惆怅。


    “主子……”等不来示下,她壮胆叫了声,“要没旁的吩咐,臣就告退了。”


    窗前的人话很简短,“别忙。”


    地上铺着上好的芙蓉宝相栽绒毯,脚踩上去如在云端。太子负手踱步,袍角带起一片清幽,和炉里正燃的白梅勾缠,调和出澹远的香气。


    “我今儿听人念了一首诗。”金玉般的声线总有一股凉薄的味道,不紧不慢地低吟,“仕途钻刺要精工,京信常通,炭敬①常丰。莫谈时事逞英雄,万般人事须朦胧,驳也无用,议也无用。”


    星河讶然抬起眼来,“主子从哪里听来的?”


    “从哪里听来的?外头都传遍了。”他冷冷一哂道,“叫我心惊的不是旁的,是这诗里透出来的那股子明哲保身的腐朽味道。我要这王朝鼎盛,京官尽忠远不够,那些外放两江的,督察盐政钱粮的,短了哪头,朝廷都受掣肘。”


    星河心头怔忡,俯身道:“主子别着急,臣即刻传令控戎司严查,必定从根儿上把人掏挖出来。”


    “不单挖人,皇上有令,诸章京的家底行藏,也一应要查。”


    这倒难办了,她斟酌了下,迟疑道:“是明着来还是暗着来?暗着来,要查清恐怕很难……”


    太子漠然看了她一眼,“明着来也未必查得清,依我的意思,外放官员是重中之重,拔出萝卜带出泥,那些冰敬炭敬的去处自然就有下落了。可这朝廷也像池塘,水至清则无鱼,查起来手指头得虚虚拢着,严丝合缝必定全军覆没。拽出一两个做筏子,杀鸡儆猴就是了。告诉南玉书,别闹得人心惶惶,立政殿的旨意是叫暗访,要是弄得满城风雨,皇上跟前不好交代。”


    星河忙应个是,“我这就去传话。”


    可是刚退后半步,太子又拧起了眉头,“我话还没说完。”


    没说完自然是要接着听的,她退回来肃立,垂着手低着头,很像他在皇父面前恭聆圣训的模样。


    太子在南炕上坐了下来,“今儿皇上又提起选立太子妃的事了,你说怎么办?”


    这话问得很稀奇,她怎么知道怎么办!她还在琢磨控戎司这次承办的差事,便一板一眼照着章程回话:“主子可能不爱听……万岁爷盼着您成家立室的心,天下父母都有。您确实到了年纪了,又是储君,早早开枝散叶,于社稷是个交代。”


    他似乎也觉得有道理,盘弄着手串喃喃:“男人家房里空空,是不成话……”


    她温顺地点头,“莫说皇子,就是朝中大员家的公子,也没有拖着不成家的道理。您这样,皇上心里头着急,有些话不好直说……”


    他嗯了声,“比方呢?”


    “比方忧心您有龙阳之好。”


    “这个不打紧,反正你我的传闻阖宫都知道。”


    星河脸上一阵青白交错,“其实那些还不是顶要紧的,要紧的是主子得有后。子嗣于帝王家来说是命脉,您的身份非同一般,皇上对您寄予厚望。”


    她自觉这话滴水不漏,说实在的她也期盼着太子能早早迎娶一位太子妃,这样他莫名其妙想拆她的头时,至少有些顾忌。谁知太子脸上浮起了意味不明的笑,好声好气对她说:“所以我已经应准了皇父,哪天宿大人肚子有了动静,会立时打发人上御前回话。估摸用不了多久了,请皇父等着我的好信儿。”


    这是在皇上跟前承认了?为了自己能交差,彻底打算坑死她?苍天,世上怎么会有这种事!星河愁肠百结,又不好骂他,憋了半天顺下气儿,很平静也很谨慎地谏言:“您不该欺瞒皇上,皇上误会臣事小,耽误了主子,事儿就大了。臣和主子并没有那层关系,孩子自然也无从谈起。回头皇上天天儿等您的消息,您这头锅不动瓢不响,万一疑心您生不出孩子来,那于您的前程是大大的不利。您不是不知道,简郡王和敏郡王都对您虎视眈眈,难道您愿意把太子的宝座拱手让人吗?”她苦口婆心了半天,压着胸口道,“您听臣一句劝吧,正经娶位太子妃。将来克成了大统,儿子越多江山越稳,对您是有百利而无一害的主子。”


    太子显然很不愿意听她说这个,寒着脸道:“宿大人僭越了,我的私事,还轮不着你来指点。生儿子值什么,夜里就办了,又不耽误工夫。爷们儿家建功立业要紧,那种事不是不办,要办也得人合适。”


    星河眨巴了一下眼睛,无话可说。这位爷毕竟身份尊贵,没他瞧得上的,皇帝老子也急不得。她曾经猜测过,想是他早就窥破了她的身份,有意摆出这种姿态,好离间简平郡王和宿家。可转念一想,太费周章了,真要是这样,他大可把她调出东宫,何必戳在眼窝子里天天做戏。


    叹了口气,她是不该多嘴,他愿意怎么就怎么吧,反正这顶帽子戴了这么多年,接着戴下去也没什么。


    可是太子似乎对她有很大的不满,当然这种不满不是做在脸上的,是从字里行间一丝一缕透出冷来,嘶嘶地冒着凉气儿。


    “宿大人大约不太愿意和我有牵扯,是么?”


    “啊不……”她忙摆手,“能为主子分忧,是臣的福气。”


    “可是这份福气坏了你的名节,你心里怨恨我,我知道。”


    这是何等的明察秋毫,居然被他看出来了!星河虽认同,却毫不犹豫扮出了一脸意外,“臣从来不敢对主子有任何怨言,臣在东宫掌事这么多年,主子懂我,我不是闺阁里的姑娘,不兴忸忸怩怩那套。主子说和我有染,那我就和主子有染。别说顶缸,就是假戏真做,我连眼睛也不眨一下。”


    她这话一出口,太子都愣住了,巨大的惊愕写在他眼底,可不过转瞬,他轻轻哼笑了声,“你想得倒美。”


    和你牵扯不清,弄坏你的名声,可是坚决不下河,就这么既近且远着,那种被人挑在枪头子上的感觉真的很不好。星河低下头,轻蹙了蹙眉,俯首赔笑:“臣顺嘴一说罢了,只是想让主子明白臣的忠心。”


    忠心这种东西,放在嘴上的向来不金贵。太子平静的嗓音如清泉流淌,拖着长腔说:“你放心,将来自然给你指门好婚,不会亏待了你的。”


    星河从没想过靠婚姻去谋取什么,当个管家奶奶也不是她的志向。都说世上最了解你的,应当是你的对手,然而太子似乎不曾注意过她,或者他从来不认为她有资格成为对手吧!


    相谈不欢,恩还是要谢的,星河态度诚恳,仿佛如意郎君近在眼前,腼腆地微笑,“臣确实有了年纪,再过两年就请主子为我物色,不要家财万贯,只要有才有貌,对我好的。”


    “对你好?”他偏头打量她,“这世上敢对你好的人,恐怕不多。”


    这话就说得伤感情了,她在控戎司承办过几起案子,手黑了点,也是为了顺利完成差事。官场上的油子,你和他好言好语,他同你和稀泥,别说她,就是南玉书也是用的那种法子。怎么男人能刑讯逼供,换她就不成?


    袖笼里的双手紧紧握成了拳,她垂首道:“臣以为过程不重要,重要的是结果。控戎司如果是六扇门那样的衙门,也不能令文武百官闻风丧胆。”


    她的语气有些倔强,也有些不甘,他习惯了她偶尔的针尖对麦芒,虽然乍听令他不悦,但也不会认真和她计较。


    其实她说的没错,控戎司和六扇门是完全不一样的机构,同样侦办案件,六扇门讲法度,讲人情,是个有血有肉的衙门。控戎司呢,设昭狱,动私刑,甭管是谁,进了那扇大门,就别想全须全尾的出来。


    宿星河终究是个不一样的姑娘,想当年她请旨处理控戎司文书,还真吓了他一跳。年轻的女孩儿,对典狱感兴趣,那份野心真是昭然若揭。他就是想看看,以她的能力到底能干到什么程度。他手底下得力的人多了,女人却是独一份,就算偏疼些,受些优待也很正常。像宫里娘娘们养那些小玩意儿一样,在允许的范围内纵容她,纵得她无法无天,因为他喜欢她狠狠的、不管不顾的样子。


    他起身,慢慢踱到了花梨木卷头案前,从案上拿起一份公文,转手递交给她,“这是你的任状,控戎司设副指挥使,从今天起,京城官邸女眷大小案件都由你掌管。”


    她心头一喜,没想到旨意来得这么快,忙跪下领命,双手高高擎起来,朗声道:“多谢主子栽培,臣一定竭尽全力,绝不辜负主子厚望。”


    朝服翩翩停在她眼前,袍角边缘的海水江崖层叠澎湃,漾得人心头灼灼。太子伸手虚扶了一把,紫貂镶滚的广袖下露出指尖一点,无论何时都是一派清华恒赫的气象。


    “你是控戎司第一任锦衣使,又是出自我东宫,要谨记一言一行关乎我东宫体面。好好当差,为皇上效命,要是徇私枉法败坏了东宫声望,我再疼你,也容不得你,晓得了?”


    他温言絮语,绵里藏针,如果瞧着他平时好性儿,就把他当成容易糊弄的主子,那就大错特错了。


    星河接了任状叩拜下去,又有些疑心他是否发现这差使是左昭仪举荐的,不方便探听,便没有多余的话,不过一句“是”,答得铿锵有力。


    从丽正殿退出来,宫门外已经有衙门司职的太监静候。看见她来,笑意盈盈上前行礼,憋着嗓子说:“给宿大人道喜了,奴才叶近春,打今儿起侍奉大人。大人每日往返东宫和衙门辛苦,太子爷有钧旨,让给大人备小轿,奴才为大人扶轿。”


    她抬眼看过去,一顶蓝呢的四人抬轿子就停在台阶底下,轿围子上燕飞飘拂,比男人的轿子多了几分秀气。可她没有领受,宫里只有贵人主子们才乘轿,她算哪块名牌上的人物,当得起这个!


    她掖着手说:“衙门离东宫不远,我走着去就是了。”


    说不远,宫掖重重,就算自东宫抄近道儿,出了玄德门还要往北走好长一段路,控戎司衙门设在什刹海边的白米斜街上。


    女尚书是个说一不二的脾气,上了夹道漫步过宜秋宫门,叶近春在后头追得气喘吁吁。


    “宿大人……大人……”他赶上来,拿手比划了一下,“奴才命人把轿子停在玄德门外,这么着不逾矩,也省了您的脚力。您如今不一样了,是控戎司正经的堂官,回头有底下千户、番役听您指派。那个、那个……南大人是指挥使,进进出出一身的排场……”


    星河听后一笑,“怎么?没有排场,南大人还不认我这个锦衣使了?”


    叶近春怔在那里,一时不好回话,她虽有意作难,最后倒也没固执己见,毕竟犯不上和自己的腿过不去。况且近春的话也有道理,在什么样的位置,得使什么样的披挂,太寒酸了没人拿你当回事,人家看的就是那股子威风八面的劲儿。


    小轿颠摇,穿街过巷到了控戎司,那头宫里下口谕,这头衙门就接着了消息。原本有新堂官上任,衙门里办差的该全数出来迎接,可惜星河并没有那个待遇。她到门上时,只有两个小吏站在门墩旁,任是笑得满脸花开,也掩不住那份斜眼窥人的味道。


    她没计较,下了轿子在门前立了会儿。仰头瞧,丈八对开的木门张狂地耸立着,风吹日晒了多年,显出一种苍凉的斑驳,和纵横交错的锃亮的门钉儿形成鲜明的对比。以前常来常往,从不觉得有什么特别,今儿倒是分外亲厚,连那些站班的狠角色们也变得顺眼了。


    指挥使南玉书八成因被女人分了权,心里不痛快,不过不要紧的,反正会越来越不痛快,时候长了,渐渐就习惯了。


    她撩袍进衙门,那些轮值的千户都在堂室里,先头的避而不见,这会儿引发出一系列的尴尬来。真见了面,谁好意思做脸子?便虚张声势地搭讪道贺:“哟,瞧瞧这是谁,咱们新到任的副指挥使不是?”


    星河淡声一笑,“别这么称呼,都是老熟人,这么着见外了。”


    大家虚与委蛇,勉强寒暄,其实以前她就不大好相处,现在加官进爵,更叫那些屈居在下的大老爷们儿如坐针毡。


    星河没太把他们放在眼里,她要应付的只有那位指挥使,便问南大人在哪里。千户们朝档子房抬了抬下巴,她把任状放在书案上,沿着廊庑往西去了。


    档房里堆山积海全是书架子,把窗外日头都遮挡住,只余檐下一排天窗,徐徐往里间送着光亮。


    她到门上,见南玉书正立在一丛光里翻阅文书。身上穿麒麟服,腰上束鸾带,多年的历练,多年的出生入死,把那张面孔雕刻得坚毅而冷峻。他是实打实的武将出身,早前负责侦讯缉捕,后来一步一步爬到今天的位置,绝不是等闲之辈。不过这人的性格有个致命的缺点,太过性急,容易冲动。星河和他共事五年,那些细微处的不足,早就了然于心了。


    她向他拱了拱手,“南大人,宫里的旨意,大人可接着了?”


    南玉书转过脸来,没什么笑意,还了个礼道:“恭喜宿大人,本朝设立控戎司至今,从没出过女指挥使,大人这是开了先河,实在令人钦佩。”


    话里夹枪带棒,任谁都听得出来。她也不恼,举步进了档子房,缓行到他面前,笑得很是温雅。


    “大人想必对此颇有微辞吧?其实大可不必如此。京里官员云集,出了事儿,衙门里尽是男人,查起诰命们来多有不便。设立锦衣使,不过是填这个缺,照旧给大人打下手,大人千万别误会,绝没有分权的意思。控戎司以督察章京言行为主,到底女人犯事的少之又少,我料朝廷增设这个官职,也是应暇龄公主的急,这里头缘故我不说,大人也明白。”她说笑着,把他手里的文书接过来阖上,重放回了书架上,“南大人,五年前我随太子爷进衙门办差,这么长时候,咱们相处一向融洽,千万别因这点子事儿闹得不愉快。说得透彻些儿,我是个女人,又在东宫主事,等这摊子事儿过去了,还是要回内廷去的。咱们都为太子爷办事,本就应当不分你我,临来前主子特特儿吩咐和南大人交个底,自己人窝里斗起来,叫外头人看笑话。”


    她口才不错,长篇大论讲得颇有道理,南玉书本就是粗人,当下气也消了一半。


    转念想想,她明着是女官,暗中是太子房里人,既然和上头贴着心肝,自己和她过不去,岂不开罪太子?女人嘛,古往今来有几个成得了大事?自己脑子一热拿她当男人对付,倒显得自己小肚鸡肠了。


    他有些尴尬,笑道:“宿大人多心了,本来就没有的事儿,何来内斗一说?既然朝廷下了令,你我今后必然通力合作……今早的朝议像是不大顺遂,宫里新颁旨意没有?”


    星河说有,把太子彻查京城官员的意思转述了一遍。


    南玉书枯着眉头斟酌:“京城大小官员百余人,从哪处入手,太子爷可有示下?”


    星河慢慢摇头,“依我拙见,少不得拿几位协理财政的官员试刀,比方户部尚书桂佛海,工部尚书岳相贤。还有那些与刑狱有关的,也当查。我听说刑部尚书房有邻,一桩案子就能收受白银十万两,只不知道是真是假……”说完婉转一笑,“恰好借这个时机,给内阁官员抻一抻筋骨,大人以为呢?”


    侦讯和缉拿目前都不是她的事,指挥使带着门下几位千户走访六部时,偌大的衙门便由星河一人坐镇。


    控戎司成立七八十年,根基深厚得很,番役少说几万。至于千户,统共二十余人,除了南玉书平时分外重用的那几个,剩下的八位,不到人手实在不够调配时,等闲不会动用。换言之,那八位千户单起个看守门户的作用,了不起哪处宅邸要伏守,昭狱要提人过审,勉强想起他们来。平时这帮人就像堂上开道警跸用的牌子,全做妆点门面使。


    大男人家,英雄无用武之地,实在是件很难堪的事。星河在控戎司呆了整整五年,里头的缘故多少知道一些。一朝天子一朝臣,不说朝廷,在衙门这样的小地方,也是亘古不变的道理。控戎司指挥使更替频繁,每一位都有自己的心腹。加之现任和前任的关系本就微妙,当权的冷落甚至闲置前任遗留的下属,也是人之常情。


    堂上穿麒麟袍的人负着手,悠悠漫步在青砖地面上,门外照进的阳光成了她的舞台。她饶有兴致在那片光里走过来,又走过去,那分不紧不慢的蹉跎,颇有钝刀子割肉的煎熬感。


    八位千户压刀肃立,八个挺拔的身形比起她来要高大得多,可这世道就是这样,官大一级压死人,下属在上峰面前永远没有挺腰子说话的道理。何况他们现如今不过是吃着俸禄,不干实事的挂名千户。


    八个人迟疑地交换了眼色,上头不开口,谁也没敢说话。锦衣使和指挥使的服色虽一样,到底性别不同,锦衣使的鸾带上另配有宫铃,因此每走一步都有琅琅的铃声。那铃声分明清雅,现在听来却有种催命的味道,千户们大气儿不敢喘,等了半天,终于听见她咳嗽了声。仿佛血液一下子走遍全身,几乎垮塌的脸重又拽了起来。最年轻的千户金瓷壮胆儿示了个好,狗摇尾巴似的说:“眼看立冬了,大人留神身子骨,衙门离东宫有程子路,路上受了寒就不好了。”


    结果上头转过身来看了他一眼,受惯了逢迎的人,这种奉承话完全入不了她的耳门。


    金瓷咧了嘴,心道有点崴泥①,大伙儿毫不掩饰地对他表示了鄙视。这回再也没谁想去打破僵局了,悄悄握了握冻僵的五指——天儿实在太冷了。


    堂室凉如水,静立不动,几乎要叫人打摆子。等了很久,终于盼来了她的开场白,她说:“蓝大人在时,诸位千户都是办差的好手。现如今控戎司换了掌舵的,诸位千户空有报效朝廷的心,也无出山表现的机会。好刀搁久了,是会钝的,我冷眼旁观了五年,对诸位的境遇很是同情。”


    千户们诧然抬起头来,这话一听就有缓。新上任的副指挥使,手上没有一兵一卒,到最后只能继续干那些鸡零狗碎的事儿。他们呢,确实正如她说的那样,如果是一群毫无志向的府兵,混混日子也就算了,可他们曾经辉煌过,跟着蓝大人为朝廷立下汗马功劳。后来蓝大人被革职,他们虽还留在控戎司,但境遇和以前大不相同。英雄末路啊,可能是世上最窝囊的事了。


    心底升起强烈的希望,官场上招兵买马是常事,你要人,我们有,只要能给个机会,让大家僵硬的手脚舞动起来,大家就愿意跟着你干。


    “大人……”蓝家军的头儿看着她,急切地咽了口唾沫,“好刀钝了不怕,摘下来重新打磨,锋芒不减当初。只是现如今各有各的亲军,咱们这些人失了靠山,泥猪癞狗一样无人问津,不瞒大人,心里委实憋屈得很。”


    星河抿唇一笑,“要果真像徐千户说的这样,但凡还有为主效力的心,谁也不能看扁了你们。我呢,才刚上职,以前虽也随过堂,但大多以批驳文书为主。现在朝廷封了个副使的衔儿,领旨上任来,说句掏心窝子的话,都瞧我是个女官,只怕有不少人不拿我放在眼里。手上无人可用,又不愿意去劳烦太子爷,衙门内几十位千户,大多身上有差事。我瞧来瞧去,只你们八位赋闲,要是不嫌弃,咱们一道做一番事业,倒也不赖。”


    被打磨了七八年的锐气,早就化作一团浆糊倒进阴沟里去了,这会儿有人愿意起复他们,管他是男是女,还讲究那许多?


    徐行之一蹦三尺高,“只要大人一句话,属下等为大人牵马射雕,指哪儿打哪儿。”


    星河干干笑了笑,果然是没读过书的糙人,话说得直白,但情义还是真切的。


    “都是这想头儿?”她拿眼睛逐个审视那些千户,看见的是一溜不动如山的刚强意志。她暗暗松了口气,颔首道,“既这么,回头我去和指挥使讨人。公主府上的案子疑点重重,我要重查。南大人手下那几位千户都忙亏空案去了,我也不好意思中途调人,还是老几位受累吧,我料南大人也不会不答应。”


    这衙门也像坊间学徒似的,后来的必要谦让着先来的。比如学手艺用的家伙什,得紧着人家先挑,等别人挑剩了,你再捡起来使,人家也不好霸揽着不给,各行有各行的规矩。


    两下里都安生了,要人的有了人,要刀的也重拾了刀。后来她回命妇院,兰初给了一个评价,“怎么捡破烂似的”,被她照着脑袋狠狠凿了一下。


    “你懂什么,当初的蓝家军名声赫赫,要不是蓝竞倒了台,这帮人随便拉出一个来,都能上五军都督府任佥事。南玉书为了培植自己的势力,又怕这些人和他不同心,有意把他们撂在一旁。我在控戎司这几年,就没见他们奉命办过一件差事,正经破过一桩案子。好好的人才,整日间在衙门无所事事,和那些番子为伍,看看门儿,擦擦兵器,你道他们心里什么滋味?我这回是救他们出泥坑,知遇之恩和钱财接济不一样,他们心里且要感激我。越是感激,越是忠心,我手里就缺那样的人。”


    她侃侃而谈,心中有成算,又刚正式加了官,眉眼间尽是意气风发的豪迈。


    兰初支着下巴看了半天,嗤地一声笑起来,“到底当了锦衣使,眼界和咱们不一样。大人,您瞧您的气势,还有您说的那些话,真像那么回事儿!往后您就是控戎司的二把手啦,叫谁死就死,叫谁活就活,看这宫里有谁敢和您较劲!”


    她听后倒没反驳,不过二把手想行那么大的权力,还是差了点儿。等她取南玉书而代之后,大概就差不离了。


    兰初只是单纯地为她高兴,兀自说着“真好”,伺候她换下官服,把衣裳挂在一人高的架子上。


    案头一只粉彩帽桶,是专门用来放置官帽的。控戎司的官帽和别的衙门不一样,是尖顶笠帽,边缘镶滚黑绒,街头上看见这种帽子,行人都得避让,免得冲撞他们,触了霉头。要说宫里的匠作处,那确实是个极其神奇的衙门,只要你描述,他们半个时辰之内就能给你做出成品来。大胤王朝的女官向来在内廷供职,行走外廷的并不多,更别说这种真正带品级的了。冠服没有现成的,太子爷发话让德全去匠作处跑了一趟,要求“果毅不失婉约、威严不失妩媚”,就这么下了道令,命匠人制作锦衣使官帽。匠作处管事的把那段话写下来贴在墙头,愕着两眼冲几个大字冥思苦想了一炷香,最后把黑绒镶滚换成了大红万字遍地金,帽顶后头飘缀一双孔雀翎,曜石顶子也换成了红宝石。


    兰初在那宝石顶子上抚了又抚,“哎呀,主子爷真是有心,还管您戴什么帽子……您瞧,您的麒麟袍都和人不一样,加了袖襽和膝襽的,乍一看像娘娘的吉服。”一壁说,一壁又一脸理所当然的样子,掖着两袖歪着头,喃喃自语道,“也是的,这上头不足,那上头填补。我今儿听长赫嚼舌头,说皇上让立太子妃,说‘你跟前那女官要是不称意,封个宝林也成’,太子爷不答应……”


    星河面色有些不豫,“长赫是活腻歪了,着急投胎。”


    兰初忙摆手,“他也是听丽正殿的人说的。”


    她一听更上火,“御前的话也敢往外头传?太子爷知道不知道?”


    兰初见她一本正经要寻根究底,吓得忙来劝止:“我的大人,这话听过就完了,还能上主子跟前较真不成?横竖您是明白太子爷的心思啦,管杀不管埋,您心里不得有个底么。”


    星河坐在那里,神情漠然。她没有那么多的精力,去揣测太子对讨媳妇的态度,现在满脑子控戎司,满脑子以什么法子避免伤筋动骨,把南玉书从那个指挥使的位置上拱下来。至于太子妃也好,宝林也好,多高的位分都不过是个内命妇,论实权和自由,远不及她眼下的差事。


    兰初还在喋喋不休,“明儿您该会亲了,你还记得吗?太子爷放了恩典,请您家太太上西池院吃席,明儿您打扮得漂漂亮亮的吧,叫太太放心,您在宫里好着呐。这些年勤勉办差,您当了大官儿,谁家小姐能这么有出息?您一个人,光耀您家门楣啦。”


    这丫头,大多时候不着调,但在她身边伺候了十来年,养猫儿养狗儿还有感情呢。星河这样凉薄的脾气,也只容得下她,在她耳朵边上嗡嗡地聒噪。


    宿大人说一不二,照着东宫那些当差的背后议论,说她比太子爷还厉害三分。可兰初觉得不是,每回听见这样的话,她都要上前和人吵起来,“我们大人,是世上最好的大人”。虽然说不上她家大人到底哪里好,可只要有人敢敲缸沿,她就敢上去干仗。


    星河倒不在乎别人怎么挤兑她,只要在她面前老老实实就行,谁还管得住别人的脑子?就是个圣人,也未必人人宾服。像以前同时进东宫的那个女侍中,官家小姐,极其温良的性子。底下宫人大奸小坏都包涵,最后出事受了牵连,以往受过她恩惠的,没有一个站出来替她喊一句冤。几年的道行尽毁,面子上心上过不去,自己投了金井。一死百了么?也不是,身后留下了麻烦,家里百般央告买通人作证,说她是打水的时候没留神摔下去的,因为宫里当差敢自尽,是要累及家门的。


    人性啊,有时候真是恶。尤其瞧惯了宫里的势力和倾轧,让你不得不当个强硬的人。她愿意一路走过,两旁都是俯首行礼的人,等她看不见了,他们背过身去骂娘她也不管,只要那些话别传到她耳朵里来。


    兰初还在啰嗦,命妇院里只住了她们两个,没有她的那份热闹,倒显得冷清,像寡妇院似的。星河蹙着眉头,脸上带着无奈的神情,看着她把螺钿柜里的梳妆盒取出来,搁在妆台的铜镜前。那盒子已经很久没用了,自从领了批驳文书的差事,时常进出衙门,脸上擦粉抹胭脂,越发提醒人你是个姑娘,她不喜欢别人异样的眼光。


    “明儿我来给您梳头上妆。”兰初回眸笑了笑,“我给您梳随云髻,再戴上那套点翠头面。您可太长时候没好好打扮了,年轻轻的姑娘,没的叫太太看了心疼。”


    星河曼声应了,看看更漏,说时候不早了,回去歇着吧。终于把她打发出去,自己翻出衙门里的文书看到四更,才吹了蜡烛上炕安置。


    第二天天色不好,卯时开始下雨。冬天的雨淅淅沥沥透骨寒冷,她拥着被子推窗看,雨丝里夹带着细细的冰雹,落在檐下墁砖上,沙沙一阵轻响。


    屋里拢着炭盆儿,兰初交寅的时候进来添了炭,炭火燃得正旺,所以并不觉得寒冷。


    趿鞋下炕来,脸盆里盛着昨晚就预备好的清水,她洗脸不爱兑热水,就是三九的气候里,两手也敢往冰水里焯。


    擦了牙,打手巾洗脸,昨晚睡得晚,早上起来头昏脑胀。好在今天没有朝议,她不必伺候太子上朝,磨磨蹭蹭到这时候,真是难得的一个好觉。


    冰凉的手巾捂在脸上,下劲儿狠狠吸了口气,凉意顺着鼻子直冲脑门,激出了两眼泪花。她在镜子前呆站了一阵,看镜子里的脸受冻,白里泛出红来,然而这红是僵涩的,像台上唱戏的青衣。她抬手抹了一下,欠身坐在丝绒凳子上,打开了那个紫檀包铜活儿的梳妆盒,里头一层一层齐整码放着梳子、竹篦、大小刷子。她盯着看了半天,这盒子是她进了东宫之后掖庭局分派给她的,这么多年了,好些东西的作用到现在都没弄明白。


    伸手拨了拨,描金彩绘的山水楼阁,画得精巧细致。取出粗齿的来慢慢梳理,头发太长,几乎垂到凳面底下去。她十二岁进宫,进宫后就不叫剪头发了,这些年越长越长,自己想编个像样的发髻,确实有些困难。


    拨到身前,高高吊起来梳发尾,兰初进门看见了只是笑。把铜吊子挂到炭盆上方,倒杯奶/子让她捧着,自己接过梳篦不紧不慢给她篦头。最后扁针簪子齐上阵,她的头发厚实,层层堆叠起来,别人得拿假发充数,她不需要。


    妆点首饰,简直像穷家子上阔亲戚家打秋风,饭盛得上尖儿竖流。想起小时候得了一双新耳坠子,挂在耳朵上使劲摇晃,唯恐人看不见,兰初现在大概就是这样心思。


    兰初往上插,她就往下扽,临了剩一把穗子,两支点翠嵌珍珠岁寒三友花簪,兰初和她争辩不过,只能由她。转而上妆,粉扑上蘸了粉,细细给她扑一层,她的皮色很好,细洁光滑,连痣都没有一颗。结果左右打量,这粉上得又多余了,像玻璃窗户上洒了一层白面,反而失了本来的好颜色。


    兰初不住摇头,卷着手绢给她卸粉。折腾了好半天,有些气馁地拿胭脂棍蘸了口脂,啪地一下,盖章样式给她的唇上来了圆圆的一点。这一点盖得妙,很有种俏皮可爱的味道。兰初抚掌笑起来,“我还没见大人这么打扮过,真好看。”


    星河探过头在铜镜里照,抬手就要擦,被兰初拉住了,“外头姑娘还拿螺子黛画眉呢,两根眉毛画得笤帚似的,这叫时世妆,太太一准儿喜欢。”


    她别别扭扭看半天,末了叹了口气,就这样吧。瞧瞧更漏,是时候了,从命妇院出去,穿过宜秋宫门就是西池院。那院子夏季作避暑用,院里有个人工开凿的湖,假山、石亭、浮萍,妆点得十分玲珑秀致。


    太子爷为了不让她休沐,特特儿借了这个院子给她会亲,她嘴上谢恩,心里并不舒称。原本进宫十年的女官,是可以告假回去看看的。会亲自然不止会母亲一个,家里亲朋,还有她以前住的屋子,使唤的婢女,她都想再看一眼。可就是这份愿望,那位主子也不让她实现。美其名曰回家费事,免得劳心劳力,不过是为了尽情驱使她,让她不得空闲。


    咬咬牙,还是得忍。不知为什么,她的应对周旋在他面前全然不起作用。像孙猴子有通天本事,照旧跳不出如来佛的掌心,面对他总有种困顿感,不单是受制于人,还有三头六臂无能为力,浑身长嘴也说不清的绝望。


    换了油靴,小太监给她打着伞,一路摇摇曳曳朝西池院去。今儿穿了私服,是一件丁香色十样锦的妆花小袄,大约平常看惯了她穿官服的样子,连那些门上站班的都多瞧了她两眼。


    上宫里会亲来,须早早赶到。宿府上接了消息,宿太太头几天就开始预备了。五更里巴巴儿看着窗棱子上天光放亮,起身梳妆打扮,带上自己亲手做的小食儿,宫门还没开就在筒子河对过等着了。


    宫外诰命进宫来,一般是走安礼门,这回太子爷发了话,宿大人劳苦功高,准许宿太太从玄德门直入。玄德门和西池院相隔不算远,斜插过亭子院就到了。自己的闺女十二岁进宫,先皇后在时召见,还能远远看上一眼。后来皇后大行,这宫里也没了亲蚕等大典,再想入宫就难了。


    猛看见孩子长得这么高,脸架子依稀还有小时候的影子,可乍一瞧又有些陌生,宿太太悲喜交织起来,忍不住就哭了。该说些什么呢,母女两个相顾无言。半晌进了庑房里,怀中搂一搂,只问彼此好不好。


    “原说你要回来,家里都准备妥当了,后来又换钧旨叫进宫会亲,弄得我慌了手脚。”宿太太抻抻衣角,像是担心在久不见面的女儿面前失了礼数,脸上露出一点腼腆的笑来。


    星河心里有些难过,母女分离了十年,弄得骨肉之间也生疏了。


    外头太监和宫女列着队,提着食盒进来。会亲期间的早点是有定规的,几样主食,几样小菜,不管吃不吃,都得按序摆放。她站起来,亲自开了盖子为母亲盛糖煮莲子,那些酱肉、熏鸡、小肚与各色酱菜一溜铺排开,她笑了笑,亲亲热热叫声娘,“您吃吧,我伺候您。”


    宿太太瞧她的眼神里夹裹着泪,怕有外人看着,回头话滚话的,传出去再生什么事端,很快低下头去,嗳了声,勉力进了一口。


    会亲不能单独相见,因此说话也没法子随心所欲,星河告诉母亲,“主子器重,昨儿给我派了个衔儿,我如今在控戎司任锦衣使。”


    控戎司的大名京城里没人不知道,当初她进宫是左昭仪暗中安排,现在走到这位置,宿太太心里也有准备。可控戎司的名声不好,但凡做母亲的,都不愿意自己的闺女和牢刑沾边。满肚子话想嘱咐她,可看看里里外外侍立的宫人,话在舌头上转圈,重又吞了回去。


    垂下头,涩然眨了眨眼睛,宿太太说:“你在宫里,我没有什么不放心的。瞧你现在差事办得好,主子又抬爱,女孩儿家当官,从内廷当到外廷的能有几个?横是我们宿家祖坟上长了蒿子,你更要惜福,好好报效朝廷,听主子的差遣……”


    都是场面上的话,不单说给她听,也说给第三只耳朵听。星河应个是,刚要开口问家里人好,眼梢一瞥,发现院子那头站了个人。想是今儿天不好,做完了早课不必练骑射,太子爷满宫溜达,一不留神,溜达到西池院来了。


    宿太太惶惶地,迟疑问星河:“这是……殿下不是?”


    星河扭头看,太子脸上恍惚带了点笑意,隔着重重烟雨,有种说不出的,莫测的况味。


    星河叹了口气,说是。


    实在没有想到,她的这次会亲能把太子爷都招来。从丽正殿到西池院有段距离,不可能是路过,知道她母亲今儿要进宫,论理有再要紧的事,也不能挑在这个时候驾临。明明说好了把院子借给她,裉节上又后悔了还是怎么的?宿太太是外命妇,既不沾亲也不带故,以那位主子爷清高的脾气,绝不能纡尊降贵凑热闹,更不能一气儿到了院子对面,公然驻足朝这里观望。


    可不管怎么,见着了就得行礼请安。宿太太忙携了星河一块儿出来,顺着廊庑疾步到太子跟前,距离三步远的时候停下,整了整领袖,以手加额叩拜下去,嘴里高呼:“奴婢宿秦氏,恭请太子殿下金安。”


    宿太太虽然是二品诰命,但命妇品阶和官员品阶不一样。大胤讲究天下一家,皇帝是天下的大家长,太子就是少东家。星河在太子面前自称“臣”,她的母亲却要自称奴婢。


    太子很随和,处理政务时的威严都留在了崇教殿里。原本他只需应一声免礼,自然有边上侍立的人上前搀扶,可是他没有,弯下高高的身量,亲自把宿太太扶了起来,温煦道:“不必多礼。您是星河的母亲,背着人的时候,咱们像一家子似的,用不着这么循规蹈矩。”


    宿太太和星河一样,对太子突如其来的温存感到一阵惶恐。她很快看了闺女一眼,开始怀疑那些传言是否确有其事。星河进宫这些年随侍太子左右,小儿女一同长大,也算青梅竹马。自己的女儿她是知道的,脑子清醒,时刻懂得自己应当干什么。可这位太子爷就不好说了,少壮男子,未必不狂荡。兴许一来二去,星河绕不过,彼此当真有了那层关系?这么一来事儿可就大了,倘或属实,简郡王和昭仪娘娘那里不好交代;倘或有假……人都亲自来相见了,一个堂堂的储君,日理万机的,哪里有那空闲,找宫外人逗闷子!


    复看闺女一眼,心里七上八下。想问又不能问,只觉一团棉絮塞进了嗓子眼儿里,咽不下去又吐不出来,堵得她哑口无言。


    星河呢,这上头的亏吃得够够的,宫里怎么宣扬都无所谓,但事儿捅到家里人耳朵里,就让她觉得面子里子一下全没了。


    想解释,眼下不容她解释。心里装再多的事,都不能做在脸上,这是多年宫廷生活教会她的道理。她垂手向太子谢恩,“主子体恤,咱们却不能顺杆儿爬。多谢主子,往后这话可不能说了,没的折了臣的草料。”


    她不领受,太子不过一笑,也不去计较。宿太太回过神来,怕太子下不来台,忙又俯身肃了肃,“太子爷盛情,奴婢愧不敢当。星河生性木讷,进宫这些年,粗手笨脚的侍奉殿下,多谢殿下担待,还把她留在身边。这回会亲,又法外开恩准许奴婢进宫来,殿下的这份心田,就是把奴婢磨成了粉,也不足以报答。”


    没话找话,看似场面热闹,其实透着尴尬。星河不言声,呵腰把太子往西边庑房里引,他顺从地跟过去了,对宿太太分外的热络,甚至过那流杯渠上的小径时,还在后头虚虚搀了一把。


    宿太太如芒刺在背,浑身的不舒坦,战战兢兢一面走一面谢恩。太子敷衍过了,抽出空来有意和星河抱怨,“早晨在值房预备见太太,就不过我那里去了?上回秋狝皇父赏赐的那套金龙马鞍……就是马镫铁鋄银的那个,他们找了半天没找着,你给我收起来了?搁在哪儿了?”


    星河干瞪眼,知道他来者不善,没想到这么不遗余力往她身上泼脏水。她心里憋闷,却不好驳斥他,耐着性子说:“主子爷,那东西归四执库管,上回秋狝回来就让他们收起来了,您忘了?”


    太子哦了声,淡淡瞥了她一眼,那眼波和语气天壤之别,像流星似的,划过去,再没有在她身上停留。


    宿太太的会亲早点还未用完,可眼下这局面,是再难吃下去的了。太子很体恤,含笑问:“不合胃口么?让他们上些果子点心,太太再进些。”


    他也跟着旁人一样叫太太,把宿太太叫得手脚发麻。慌忙站起来,身欠了一次又一次,“不不,不必麻烦了,奴婢早起一向用得少。您就管我叫宿秦氏吧,有什么差遣您只管吩咐奴婢。”


    眼看这次会亲是要泡汤了,这么个祖宗搁在这里,母女两个压根儿说不上体己话。太子还是明白他的出现会给她们造成什么困扰的,脸上挂着无辜的笑,一双流光溢彩的眼睛里写满了真挚。


    “我这一来,倒叫您不安生了。其实我没别的意思,只是想让您放心,星河在我身边,绝受不了委屈的。她喜欢什么爱什么,只要我能给,想尽法子我也会满足她。我呢,不爱将就,用人也挑拣,这么些年只有星河称手,等闲离不得她。”说完了抿着唇,悠悠莞尔,“今年恰逢她入宫十年,家里八成也忧心,她年纪不小了,该谈婚论嫁了。宿太太这回来,想是带着好信儿?”


    宿太太有些错愕,忙摇头说没有,“她还在宫里当值,无论如何是不敢定亲论婚嫁的,这个规矩我们大人和奴婢都懂。”


    太子听后舒展了眉目,笑得愈发优雅。眼波调转过来,略一停顿,又从她脸上流转开去。


    侍奉膳后铺排的太监端来了漱口盂和热手巾把子,伺候净脸漱口。另有小宫女呈上两个银盒,一个里头装着盐炒槟榔,一个里头装着豆蔻,这些都是饭后消食用的,是宫里贵人们一顿饭下来雷打不动的惯例。


    可这会儿,饶是唐僧肉也下不去嘴了。宿太太再三地掂量太子刚才的话,从那状似无意的字里行间,发现了外人不足为道的儿女私情。


    接下来呢?不让许人家,总要有个说头吧!宿太太垂着眼,静静等待太子底下的表态,终于等来了一句话:“也是,我和她同岁,我还没立太子妃呢,她也没什么可急的。”


    这是一顶大帽子,哪有主子房里空空,底下人忙着婚嫁的道理。宿太太被他模棱两可的一席话弄得没了主张,到家之后还在琢磨,“究竟是个什么想头呢……”


    宿大学士穿着天马皮褂子,八字大开躺在屋子中央的躺椅里。宿太太不住嘀咕,他闭上眼睛,权当没听见。最后她忍不住了,坐在边上念秧儿:“你说太子爷是不是有留下咱们妞妞的意思?宫里传出的那些风言风语,我三年前就听说了,以前没当一回事,今儿太子爷亲自来见,料着是有八分眉目了。这可怎么好,胳膊终究拧不过大腿……”见他照旧闭目养神,轻轻推了他一下,“你好歹拿个主意吧,依着我,有现成的高枝儿不攀,依附简平郡王,能有什么好处?那位毕竟是太子爷,先皇后的眼珠子,皇上心里爱还爱不过来呢。他小的时候,我倒见过几回,擎小儿就可人疼。如今大了,果真是咱们大胤王朝的储君,那气派和威仪……我瞧真是好。”


    这算是丈母娘看女婿,看得欢喜了,连身家性命都不顾了。宿寓今听了半天,到底长逸出一声叹息:“你这么想,正中了太子下怀。你道什么?上船容易下船难,这些年宿家明里暗里,和简郡王府多少纠葛,你不是不知道。党争……你晓得什么是党争?要死人的!今儿你明儿他,你当是你们女人挑花样子,这个不中意了再换一个?”


    这下子宿太太坐在那里不说话了,想是心里争斗得厉害,半天才道:“星河该多委屈,姑娘家弄得这样儿,将来还做不做人?”


    “怕什么!”当爹的总和当娘的不一样,男人心里装的是大事,不像娘们儿似的,整日间儿女情长。宿寓今说,“妞儿和寻常家子姑娘不一样,控戎司什么衙门?两年前她二十,就能独掌半壁江山。现如今官位坐踏实了,前途不可限量。你听过一句话没有,皇帝的闺女不愁嫁……”


    宿太太一听,惶骇地瞪大了眼睛。宿寓今知道吓着这个没见识的女人了,无奈地调开了视线。


    “横竖有她哥子,枢密院一半的权在星海手上,等妞儿站稳了脚,将来兄妹俩联起手来,这朝廷除了主子们,有几个心里不存畏惧?太子爷……虽年轻,却不是个糊涂人,他掌控戎司,朝中风向门儿清。不怀疑宿家和简郡王结盟,是断不可能的,留住了星河,将来对宿家也是个牵制。”


    “那妞妞的处境岂不尴尬?”毕竟慈母,宿太太不管男人那些大业,她在乎的只有女儿的安危。


    宿寓今皱着眉头看她,仿佛想不明白,这娘们儿是怎么生出星海、星河这对兄妹的。


    “你没瞧出来,太子爷对妞儿有些情分?”他盘弄着菩提,重新闭上了眼,梦呓似的嘟囔,“五年前把她领进控戎司,五年后对她升任锦衣使一职毫无异议。左昭仪举荐星河,面儿上说她是太子的人,肉还在锅里,可谁也不是傻子。”


    宿太太越听越觉得玄乎,这些人弄起权来你算计我,我算计你,什么都能当赌注。远的她是顾不上想了,今天太子亲临说的那些话,在她脑子里转过来又转过去,到最后转成一脑门子官司,她觉得自己的肠子都快愁断了。


    “这么看来,那位太子爷也不是什么善性人儿……”


    宿寓今嗤了声,“你以为呢。”


    “妞妞往后要在东宫立足,单伺候起居怕是不成了。”


    躺椅里的人掀起了半幅眼皮,望着顶上苍黑的房梁,半晌没有开口。在宿太太打算转身回房时,才拖着长腔道:“左昭仪这回,少不得搬起石头砸自己的脚。到底控戎司捏在太子手心里,要想长长久久在里头司职,吃干饭肯定不成。拿什么叫主子称意,必是把御路上那些妨碍主子前行的砖头瓦块清理干净。左昭仪……就是块儿垫脚石,瞧着吧,皇后这辈子是当不成了。”


 第9章 竹马绕床


    原本算是个好日子,虽然人没能回家,但多年不得见面的母亲进宫来了,能在母亲跟前撒个娇,说两句孩子气的话,对她长久以来刻意的少年老成,也是个告慰。


    可好好的会亲,就这么给毁了。一堆不相干的人在场,再加上那位没法打发的主子,从年前就开始盼望的日子眨眼而过,她甚至没能和她母亲说上十句话。


    看来太守规矩,真不成。回过头来想想,行走东宫和衙门,最初是有管教嬷嬷和司礼太监半押送式的随行,后来日久年深,那些虚的都撤了,可她一门心思全在办差上,从没想过利用职务之便顺道拐回家。说老实,真不是老实,处在她这个位置得沉得住气,边边角角上让人做文章,没有必要,也不好看。然而为什么,正经是她会亲的日子,却弄成了一副烂摊子,她到底只是进宫服役,并不是卖给他霍家了。


    不痛快,她站在偏殿的帐幔外头,忍不住脸拉得八丈长。心里盘算着反正以后跑衙门的时候多了,哪天抽个空出来办点私事,谁也拦不住她。


    她在外头胡思乱想,帐幔里的人背着手,在龙凤藻井底下慢慢踱步。宫里的殿宇妆点豪华,有“凡地必毯”的讲究,尤其到了冬天,那些精美绚烂的栽绒毯,成了寝宫书房必备。皂靴在上头徘徊,就算跺脚都没法引出多大响动,她的心思也在别处,太子绕室好几圈,她连眼睛都没抬一下。


    珠帘摇曳,灯火照耀间碎了一地星芒。她的脸在珠帘那头,站在屋子的哪个角落看,都像人欠了她几万两银子的模样。


    太子咳嗽一声,她崩起了略显垮塌的身腰,站得笔直,两只眼睛依旧定定瞪着地面。他有些气闷,复咳得更大声一些,结果没引起她的注意,倒把德全引来了。


    “主子爷,您嗓子不舒服?”德全向上觑着,“太医院才开的清热的药,奴才取来您用些个?”


    太子没理会他,只是不住看帘外人。德全忽然明白了,主子确实需要清热败火,不过良方儿可不是太医院开的喉糖,是钦天监的看家本事——震卦。


    顺着太子爷的视线望过去,心说今儿宿大人那打扮真不赖,他全程跟在主子边上伺候,那会儿主子眼睛都看直啦。敢情以前都像和男人亲热似的,到今儿才咂出滋味儿。他呢,丽正殿大总管,天生长了双能识人的招子。当初就觉着宿大人和旁人不一样,那些个司账、司寝、司仪、司门们,见着她就恨得咬牙。都知道东宫这四个职务八位女官,是专管太子寝宫内事的,太子爷十六岁起要学“本事”,那些女官就是陪练的把式。结果呢,活儿被人截胡啦,气不过,逮着机会就数落,说女尚书怎么怎么越权,怎么怎么劫皇岗。他就回了一句,“好马出在腿上,能人出在嘴上,谁有能耐谁上。”结果呢,那些女人一个都没敢。五年而已,眼看着宿大人从文书尚书一跃成了副指挥使,就宫里这些病西施,听见铡刀都乱哆嗦,更甭说上控戎司随堂了。


    他脸上带着一点意会的笑,虾着腰回禀:“主子,快到人定了,奴才带人在配殿听令,让宿大人伺候您安置吧。”


    太子瞥了他一眼,没有说话。


    不说话就是默认了,德全像得了特赦,却行退到帘外,飞快冲侍立的众人挥手,又回身向星河扮了个笑脸,“里头的事儿就交给宿大人了,大人您受累。”


    各处的人转瞬退去,星河只得打帘进来。


    抬头看看,太子面沉似水,明明被搅了好事的是她,这位爷的先发制人倒妙。


    她微微呵腰,“臣伺候主子就寝。”


    太子却没应她,只道:“今儿会亲高兴么?十年了,见上一面不容易。”


    既然知道不容易,还从头呆到尾?这会儿来问她高不高兴?星河说是,“高兴坏了,多谢主子成全。”


    “我知道,其实你心里有想法……”他一面说,一面慵懒摊开了双臂。


    燕服阔大的广袖舒展,玄色缎面上簇簇缂丝宝相纹涌动缠绕,迸发出一片惊涛骇浪。星河垂眼为他脱下燕服,神情恭敬驯服。但主子揣测你有想法,你就是没有也得编出一个来,她忖了忖道:“臣是想……”


    “想什么?”他忽然截断她的话头,往后退了一步,雪白的中衣衬着怒容,在灯下颇有阴森感,“你还真敢有想法?”


    她张了张嘴,其实她只是想同他回禀控戎司最新的人员编制而已,他抽冷子变了脸,后面的话她就不知从何说起了。


    她的心情也不大好,平常沉得住气,没这个胆子和他理论,可今天他做的这出戏实在有点过分了。她把燕服挂在衣架子上,捏着嗓子夹枪带棒说:“臣哪儿敢有想法呀,今儿是我会亲的日子,主子容我一天休沐,我心里感激主子。哪知我是歇着了,竟劳动主子过西池院来,早知如此,宁可不会亲,也不敢惊了主子大驾。”


    她说话很有一套,迂回婉转,不怪他横插一杠子,什么劳动、惊驾,以退为进,分明是拿话噎他。


    太子听得出里头玄机,也没什么好辩驳的。转过身登上脚踏,人松散往床架子上一靠,曼声道:“我不过是想见见你母亲,难道不应该?”


    凭什么就应该?又不是真女婿!她叹了口气道:“我的好主子,您有什么吩咐,打发人传我就是了,我没有不从命的。我母亲是个深宅妇人,您这模样,会唬着她的。”


    他们之间其实各怀心思,今天这出除了好玩,自有他的深意。但细品咂品咂,也不见得就处心积虑了,无非是看多了她身着官服雌雄莫辨的样子,想瞧瞧她女孩儿打扮描眉画目的韵致。事实上呢,确实也如他预想的一样,很端庄,很漂亮。尤其是菱花槛窗后那温婉的一低头,自有写尽春风的美好。


    然而夸不出口,太子沉默了下,抬头道:“你过来说话。”


    又来了,没完没了拆头、顺头发,她简直要怀疑他是不是有什么病症,一个把戏玩了十来年,还能常玩常新不觉得腻味。


    她脚下没动,抿着头说:“臣今儿还没沐发。”


    他横眼瞧她,“我该治你个违逆的罪。”


    没办法,她只得蹭步过去,停在脚踏下。


    紫檀的八仙过海脚踏宽阔,太子坐在床沿上,想够着她很困难。两个人就这么遥遥相望,谁也不愿意挪窝,彼此都较着劲儿。


    太子不说话,眼神里有警告的意味,开始怀疑是不是纵得太过了,让她的胆儿越来越肥。星河呢,人在矮檐下,做小伏低了十来年,就算有再硬的筋骨,在他面前也得藏住了。


    没法不服软,弯腰褪下鞋,举步上了脚踏。刚要欠身跪坐,他往里头让了让,示意她上床来。


    这下她有些吃惊了,过去几年了不得偎在他腿旁,让他逗狗似的摸两下。这回要上床?她看了看杏黄的帐褥,显得很犹豫:“臣无德无能,不敢上主子卧榻。”


    太子靠着锦字靠垫,脸上浮起嘲讽的笑,“我记得你说过,哪怕假戏真做,眼睛也不眨一下。怎么,言犹在耳,就想变卦?”


    如果说她从来没想过有这一天,那是自欺欺人。深宫锁闭,每天发生多少腌臜事,数都数不过来。皇帝也好,太子也好,临幸女人非但没有罪过,被临幸的还要自觉身披荣耀。现在轮着她了,背了那些年的脏名儿,终于要坐实了,忐忑之余慢慢冷静下来。其实也没什么,她不是小家子气的女人,年纪到了,有那种事应当。况且太子还是个雏儿,干干净净的,她也不算吃亏。


    这么宽慰自己一番,解开鸾带坐上了床沿。他没盖被子,想来不必嫔妃侍寝似的,从脚丫子那头爬上来。要巧笑倩兮,要莺声燕语,她做不出来,索性大字型躺下,任人宰割就是了。


    太子现在的心情很复杂,无奈地看着身旁的女人,她一脸慷慨就义的神情,大概真的以为自己要幸她了。


    幸不幸?不是不幸,是时候还没到。他皱着眉头说:“你怎么像个倒卧①?”


    她天生不会脸红,一双眼睛直勾勾看着他,“摆什么姿势还有定规?”


    她这个样子,很容易把人引得往斜里岔。太子有些鄙夷地扯了她一下,“谁让你躺下了?”


    星河一骨碌儿坐了起来,心说这是什么花样,上床不办事,难道闲话家常?


    太子又往里挪了挪,靠在大床内侧的螺钿柜上,调开视线的时候不忘白了她一眼,“你这人,打小心眼子就多。”


    星河吃了哑巴亏正难堪,听他这么一说更憋屈了,闷闷的,盘腿应了个是。


    “我见你母亲没有别的意思,诚如我说的,就是让她放心。做母亲的不都那样吗,日夜忧惧,担心儿女吃亏,担心受人欺负。你在我宫里十年,这十年间有些不大好的传闻流出去,咱们自己心里知道清白,外头人未必相信。我是想,反正这样了,索性表个态,好叫你母亲安心。”目光有意无意飘过她的脸颊,她脸上呆呆的,和平时的精明大不一样,简直蠢相,说明这回是打在七寸上了。太子随手拉了被褥过来扔给她,“你冷么?脸像个拐尖儿。”


    星河觉得奇怪,“拐尖儿是什么?”


    太子说小鲤鱼,一脸高深的模样,“上书房里来了个天津师傅,时常会蹦出些家乡话来,这是我新学的词儿。”


    学以致用当然很好,但是说她的脸像鲤鱼的儿子,和冻着了也沾不上边儿啊。她斟酌半晌,“拐尖儿真是这么用的?”


    太子饶了一大圈,为掩饰自己瞎用方言的尴尬,很费劲地周全着,“你知道卧冰求鲤吗?鲤鱼在冰水里能不冷么,都冻哆嗦了,所以说你像拐尖儿,哪里错了?”


    星河忽然觉得自己那么多年的书白念了,原来卧冰求鲤是那个意思。到底是太子,胡说八道起来也像确有其事


    她没再反驳,只是拥着被子看着他。


    外面天寒地冻,冰珠子早就变成了大雪,铺天盖地地下着。宫灯高悬,炭盆里的红罗炭燃得热火朝天,殿里人又退尽了,只剩他们俩,幼时的感觉隐隐约约又回来了。星河记得刚到东宫时拘谨得很,走一步路都得琢磨再三。太子倒不搭架子,两小无猜么,没外人在时相处很随意。后来大了,知道了进退,知道了立场,主子是主子,下臣是下臣,越不过阶级的鸿沟,一里一里就远了。


    有时回想起来,心里不免有淡淡的惆怅。这么多年了,穿着那身皮,各有各的算计。像现在坐在床上说话,虽然没个体统,心倒是纯净的。


    太子说:“你不喜欢叫你母亲误会,是打算以后找个好人家?”


    星河摇摇头,“主子不是说了,将来给我指门好婚吗。”


    他一手抚膝,喃喃道:“好婚是有,恐怕你名节坏了,没人敢要你。”


    她听了又干瞪眼,早知道他是存心的,现在亲口说出来,真是一点不怕人寒心。


    他大概也发觉了,摆手道:“反正朝中也没人配得上你……你想家吗?想不想回去看看?”


    星河怕入套,淡淡应了句不想。


    他似乎有些怅然,哦了声嘀咕:“我还想着今晚是头场雪,明早上书房又不开课,可以带你回去一趟呢。既然你不想,那就算了。时候不早了,外头太冷,别回命妇院了,就在这儿睡吧。”说着光脚下床,语气轻快,“你把罩衣脱了,我去吹蜡。”


    星河坐在那里一头雾水,千防万防的,怎么好像又被他算计了?


    说不想家,他摆出一副“我是好主子,愿意放你一夜假”的姿态。结果她没上套,那正好,今晚就陪我睡吧;要是说想家呢?他真会雪夜带她回去?恐怕会准她出玄德门朝西眺望一眼,然后上筒子河边上的汤饼摊儿捎一碗馄饨回来——主子吃腻了宫里的美味,想尝尝民间小食了。


    太子爷的算盘打得噼啪乱响,从来就不落空,因此她办事就得打起十二万分的精神来。眼下留宿这件事,是摆在面前最首要的难题。看他的意思,应当不会对她怎么样,可她终究是个姑娘,和男人大被同眠,实在很叫她作难。


    太子呢,心情愉快,像找到了阔别多年的好友,有很多话想说,多到必须一头睡,可以秉烛夜谈,可以明天睁眼就见到对方。他悠着步子,把殿里分散在各处的烛台一盏一盏揭开灯罩,吹灭了再盖回去。一圈下来殿宇陷入浓稠的黑暗,仅凭檐下风灯透过窗纸模糊投进的一点光,摸着黑,爬回了床上。


    “干什么呀?”星河到底没忍住,他的手碰倒她的大腿了,她往边上缩了一缩。


    他说没什么,语气很无辜,“睡觉。”


    她的头开始隐隐作痛,“主子,您已经不是孩子了。”


    这话背后有什么隐喻吗?他倒也不生气,帐下两个黑影对坐着,眯起眼睛努力看她,“正因为不是孩子了,才要和女人一起睡。”


    他说女人,各自的心都猛然悸动了一下。仿佛他从来没把她当做女人,她也从来没意识到自己是女人,乍一听,这个词又新奇又可怕。


    屋子里很静,因为太静,人的喘气声就变得空前清晰。那种事越是不想,邪念越是左奔右突试图入侵。太子听着她的气息,觉得这么暧昧的环境下她喘气都有引诱的嫌疑,叫他心猿意马,难以自持。


    他让她睡在里头,自己占据了靠外的半边,不听不想,恍惚却感觉有只手在他肺叶上狠狠抓了一把,害他呼吸也跟着急促起来。他心烦气躁,侧过身问:“你喘气一向这么大动静?”


    星河被他说得难堪,其实是因为紧张,呼吸难免有些不顺畅。可是怎么解释呢,说“我害怕您心怀不轨”?这话会不会有欲拒还迎的意思?万一他一不做二不休,那就难看了。毕竟立场有冲突,牵扯太多了不好,彼此心知肚明。


    “我一直这么喘气儿,有什么不对吗?”她负着气反问。


    管天管地,不能管人怎么喘气,太子说倒也没什么不对,“我就是觉得奇怪。”临了儿加了一句,“听这声儿,还当你想吃了我呢。”


    他就喜欢营造这种不明不白的小气氛,最后那句话一语双关,隐约有种挑逗的味道。


    “睡吧、睡吧……”他拍拍身侧,“刚才不让你躺下你偏躺,这会儿挺腰子坐着,打算坐到天亮?”


    她憋闷了半天,终于提出来,“我想回自己的屋子。”


    “你再说,往后这儿就是你的屋子。”太子三言两语打发她,见她还犯犟,他又把嗓音降低了些,“我可是个男人,二十二了!孤男寡女的时候不听话很吃亏,你明白这个道理吧?”


    星河咽了口唾沫,思之再三,终于怏怏躺下了。


    太子的枕席间,有种甘香的味道。这种味道很熟悉,每天傍晚时分她都要督促宫女熏被褥的。然而任何香味都需要人来发散,沾上不同的人气儿,会显出不同的意境。她的脸颊贴着枕头,那味道慢悠悠飘进鼻子里,细细咂弄,似乎和记忆里的又不一样了。


    心思有些乱,还在想着明天宫门一开,应当怎么面对那些宫人们。这都留宿了,和太子的那层关系就更加确凿无疑了。也许又会传进皇帝耳朵里……她猛地明白过来,支着身子问他,“是因为答应万岁爷生孩子,所以才有意让我留下?”


    其实她的脑子有时候也不怎么好使,尤其在男女问题上,琢磨得不在点子上,经常自作聪明。


    都把人留在寝宫过夜了,要是再生不出孩子,岂不是给自己找麻烦?说到根儿上他真没有考虑那许多,眼前还晃悠着她会亲时女装打扮的模样,终究是可喜可爱的。太子伸手一捞,把她捞进怀里,“就睡一晚上,哪儿来那么多为什么。”


    下巴抵在她头顶上,她的发髻还没拆,簪子贴着他的脸颊,一片冰凉。他摸索着拔下来,随手一扔,可能撞在熏炉上了,叮地一声脆响。


    “咱们小时候多好。”他梦呓似的说,“我还记得母后大行,我整夜跪在梓宫前,是你一直陪着我……这么多年了,我从来没忘。”


    星河心头惘惘的,想起那时候,记忆很清晰,就像昨天发生的一样。


    她进宫那年,恭皇后的病就已经很重了,几乎不怎么见人。延捱了两年多药石无医,终于还是撒手去了。太子失去母亲,并不像那些娇生惯养的少年,悲伤、恐惧、慌不择路。他甚至没有去投靠那个唯一能撑腰的母舅,在皇帝悲伤过度的时候,平静地过问皇后丧礼的所有事项,包括拟定谥号、举丧停灵及陵寝安排。星河日夜伴在他身边,没有看见他流一滴泪,彼时她年少,不明白他为什么不哭,想必是和皇后不太亲的缘故。后来皇后梓宫送进殡宫,她随他去立政殿见皇帝,隔着殿门听见他哭得震心。她悄悄从槛窗开启的缝隙里看进去,他和信王抱着恭皇后的画像跪在皇帝跟前,撕心裂肺地说,“儿子们从此没有娘了,孤木难以成林,皇父国事巨万,能庇佑儿子们到几时?”几句话说得皇帝泪水长流,把兄弟俩抱进怀里好生宽慰了一番,“没有娘,你们还有爹,皇父在,世上没人敢动你们分毫。”


    所以左昭仪长久不能称心如愿,症结还是在这里,太子先她一步断绝了她的后路。为免新后对皇太子不利,皇帝情愿坤位悬空,也不能让太子受委屈。


    一位皇帝,八年来顶着各方奏请不改初心,这份情义确实难得。偏爱太子当然也不是没有道理的,宫里当差的人再多,圣躬一旦违和,衣不解带侍奉左右的必定是他。孝心固然是真的,谋策也不是点缀。病中的人心肠最软,这时候倘或被别人占了先机,一样的儿子,谁是手心,谁又是手背呢?


    她沉浸在往事里,也没觉得被他搂着有什么不对,只是抬头问:“主子想念先皇后了?”


    这个话题有点伤感,太子嗯了声,嗡哝的鼻音,贴在她额上,“我希望我的母亲还活着,就算分离十年、二十年,只要有一天能见上一面,我也足了。”


    这么说来她会亲,他去凑热闹,也不光因为他老谋深算。星河毕竟是个姑娘,姑娘即便看惯了权力场上的勾心斗角,总有一处柔软是磨不灭浇不烂的。


    她环过手臂,在他背上拍了拍,“我不怪您搅了我的会亲了,您也别兜那么大的圈子解释,弄得我心里怪难受的。”


    太子一听长叹:“你可真会给自己找脸,我压根儿没那意思。”


    然后不约而同把手撤走,两个人直挺挺仰天躺着,颇有同床异梦的况味。


    沉默良久,太子忽然开口:“星河,将来不论走多远,我希望你有良心,记得咱们交过心,是朋友。”


    她闭上了眼,“您不是我朋友,是我主子。我为您效犬马之劳,都是我份内的事。您用不着和我套近乎,有什么示下,直接吩咐就成。”


    太子本想煽一下情的,结果被她回了个倒噎气。想想罢了,处了这些年,不是不知道她的脾气。她恭敬起来恭敬,不恭敬起来能给你心窝上顶个淤青。


    窗户外头风声呼啸,一床被卧两个人盖,离得又远,像是不够用了。太子想了个辙,把被褥横过来,往她那边拽了拽。


    “你夜里不打呼噜吧?”他说,“打呼噜我睡不着。”


    那正好,星河忙道:“我向来一个人睡,怎么知道自己打不打呼噜!要不您睡吧,我回值房去。”


    太子说也成,“这样吧,今儿夜里你上夜,上夜不许睡,就不怕打呼噜了。”


    她眨巴一下眼睛,这不是又被坑了吗?上过夜的人都知道,大冬天里整宿不睡是什么滋味。后半夜冷得哆嗦,可以容你席地而坐,但不能东倒西歪、不能打盹儿、不能走动,一呆就是一整夜。第二天浑身骨头都散架了,什么都甭干,只想找床,那滋味当真不好受。


    星河从入东宫以来,只上过两回夜,都是在大行皇后举丧期间。到如今时隔七八年,自觉老胳膊老腿经不得了,掂量再三,磨磨蹭蹭道:“怪冷的,还要穿衣裳呢……我在床上上夜吧,您夜里口渴了叫我。”


    太子瞥了那朦胧的轮廓一眼,背过身去讥嘲:“擎小儿一道长大的,大了心就变了……回头要封太子妃,我怕不习惯,借你先使使。别多心,我对你没什么兴致……戳在眼窝子里十来年,就是个天仙也看腻了,你想什么呢!”


    反正就是想得美,癞蛤/蟆想吃天鹅肉。她臊眉耷眼说是,“万一太子妃打呼噜,您也得忍着不是。”


    太子很不认同地哼了一声,“瞧你那嘴脸!”

   

     ......



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